Omstreden gouverneur wordt minister van Milieu in VS

De Amerikaanse president George Bush heeft Michael Leavitt, sinds 1992 gouverneur van Utah, aangewezen als hoofd van het Environmental Protection Agency (EPA), het ministerie van Milieu. Leavitt volgt Christine Whitman op, die in mei ontslag nam.

De 52-jarige Leavitt, de langstzittende gouverneur van de Verenigde Staten, sprak gisteren over ,,de verantwoordelijkheid van de mens om te zorgen voor de aarde''. Volgens hem is het van groot belang in milieukwesties samen te werken en polarisatie te vermijden. Maar Leavitt wees ook op ,,de noodzaak om in een wereldwijde economie zaken zo goedkoop mogelijk te regelen''. Bush noemde Leavitt gisteren ,,een man die de verplichtingen begrijpt van het rentmeesterschap voor het milieu''. Hij prees Leavitts pleidooi voor decentralisatie. Hij ,,verwerpt de oude manier van bestuur van bovenaf'', aldus Bush.

Veel milieugroepen vrezen dat Leavitt zal proberen strenge nationale milieuregels te versoepelen. Ze wijzen op de situatie in Utah, waar Leavitt wetgeving tracht te omzeilen om land beschikbaar te stellen voor industrie, mijnbouw of aanleg van wegen. Daar staat tegenover dat Leavitt met succes verschillende partijen bijeen heeft gebracht om de luchtkwaliteit in de Grand Canyon te verbeteren.

Binnen de Republikeinse partij en in het bedrijfsleven is over het algemeen positief gereageerd op de benoeming van Leavitt, die volgende maand nog in de Senaat bevestigd moet worden. Veel Republikeinen zijn blij met het vertrek van hun gematigde partijgenoot Whitman. Zij probeerde via het EPA regelmatig eigen beleid te voeren – waarin ze volgens milieugroepen zelden slaagde – en haalde daarmee vaak de kranten. Bush wil volgens de Washington Post met de benoeming van een handige bestuurder het EPA uit het nieuws houden.

Het is de vraag of hij daarin zal slagen. Verschillende Democraten hebben aangekondigd van Bush' milieubeleid een belangrijk onderwerp te maken bij de presidentsverkiezingen van volgend jaar. Verschillende Democraten zeiden dat ze de hoorzittingen met Leavitt zullen gebruiken om Bush' milieubeleid onder vuur te nemen.

,,We zijn niet verbaasd dat president Bush iemand heeft gekozen die bekend staat om zijn pogingen om de nationale milieubescherming te ondermijnen'', aldus presidentskandidaat John Kerry. ,,In werkelijkheid zal er geen echte betrokkenheid bij het milieu zijn totdat we een nieuwe president hebben.''

Volgens Kerry's partijgenoot Joseph Lieberman heeft de huidige president op het gebied van milieu de slechtste staat van dienst uit de geschiedenis. ,,De Amerikaanse bevolking heeft het recht om te weten of gouverneur Leavitt dezelfde minachting heeft als de president voor schone lucht, schoon water, bescherming van land en het klimaat'', aldus Lieberman. ,,Bescherming van het milieu is te belangrijk, en de schade door de regering-Bush is te groot, om zo'n kandidaat te benoemen''.