ONCE-loterij stopt met wielerploeg

ONCE stopt eind dit jaar definitief met het sponsoren van de gelijknamige Spaanse wielerploeg. De directie heeft gisteren bekend gemaakt dat het contract, dat 1 januari 2004 afloopt, niet wordt verlengd. Het besluit komt niet onverwacht, al eerder werd bekend dat ONCE, de nationale blindenloterij van Spanje, kritisch de sponsoractiviteiten zou gaan evalueren. Het stoppen van ONCE verscherpt de crisis in het Spaanse profwielrennen. Onlangs besloot Banesto, de tweede grote Spaanse ploeg, er mee op te houden. Het voortbestaan van de iets kleinere Kelme-ploeg staat op springen.

ONCE maakt al vijftien jaar deel uit van het wielerploton. Voor de ploeg reden onder meer toprenners als Abraham Olano, Laurent Jalabert, Johan Bruyneel en Alex Zülle. De huidige kopman, Joseba Beloki, was een belangrijke kandidaat voor een topklassering in de Ronde van Frankrijk tot een zware val in de etappe naar Gap hem uitschakelde.

Behalve ONCE, de nationale blindenloterij, heeft ook Eroski, een supermarktketen en co-sponsor van de ploeg, besloten op 1 januari te stoppen met de sponsoring. ONCE kreeg onlangs een nieuw bestuur dat besloot kritisch naar de bijdrage van de wielersponsoring aan de naamsbekendheid te kijken. ,,Het einde van een tijdperk'', stelt een woordvoerder van het bedrijf dat mede dankzij de wielersponsoring niets te klagen heeft over naamsbekendheid. ,,De naam ONCE is bij 98 procent van de Spanjaarden bekend.''

Het bedrijf trekt zich niet terug uit sportsponsoring, maar zoekt doelen die beter passen bij het sociale karakter van ONCE. ,,We denken bijvoorbeeld aan de gehandicaptensport.'' De wielerploeg wordt niet geheel aan zijn lot overgelaten: ONCE gaat op zoek gaat naar een andere sponsor.

ONCE was een succesvolle ploeg. Vier keer won een ONCE-renner de Ronde van Spanje, twee keer won de ploeg het ploegenklassement in de Ronde van Frankrijk, twee keer werd de wereldtitel tijdrit veroverd en werden er meer dan vierhonderd overwinningen behaald.

ONCE is al de tweede Spaanse ploeg waarvan de sponsor stopt. Eerder werd al bekend dat ook Banesto, de ploeg van onder meer vijfvoudig Tourwinnaar Miguel Indurain, op 1 januari stopt. Van Kelme, de derde wat grotere Spaanse ploeg, is het voortbestaan uioterst onzeker. De sponsor, een bedrijf dat sportkleding en sportschoeisel produceert, verkeert in grote financiële problemen. Als er sponsoren worden gevonden resteert nog maar een Spaanse ploeg voor de internationale wedstrijden, Euskaltel-Euskadi.