Hyundai Asan bracht Korea's tot elkaar

Uitbreiding van de zakelijke relaties tussen de beide Korea's moet doorgaan, vinden Zuid-Koreaanse kranten. Ondanks het schandaal over de top tussen de regeringsleiders.

Het verkleinen van de kloof met Noord-Korea is de bestaansreden van het Zuid-Koreaanse bedrijf Hyundai Asan. Tijdens een bezoek aan het hoofdkantoor in Seoul eerder dit jaar liet een woordvoerder uitgebreid een zaal vol foto's zien van de activiteiten in Noord-Korea, zoals het toeristische project in het Kumgang-gebergte. Foto's ook van de Noord-Koreaanse leider Kim Jong-il met de in 2001 overleden Hyundai-oprichter Chung Ju-yung en diens zoon Chung Mong-hun, de directeur van Hyundai Asan die gisteren dood werd aangetroffen aan de voet van hetzelfde hoofdkantoor.

Terwijl met name Amerikaanse politici zich regelmatig druk maken over mogelijke kernwapens in Noord-Korea, doet Hyundai Asan al jaren gewoon zaken met het noorden. Eind juni begon de aanleg van een groot industrieterrein waar het internationale bedrijfsleven kan gaan profiteren van lage Noord-Koreaanse lonen. Buitenlandse ophef doet zich hooguit gelden als vertragende stoorzender in zakelijke ontwikkelingen die gewoon moeten doorgaan als het aan Hyundai Asan en de Zuid-Koreaanse regering ligt.

De Chungs hadden directe toegang tot de Noord-Koreaanse leider en werkten tegelijkertijd nauw samen met de eigen regering in het zuiden. Te nauw wellicht. De druk van het ontluikende schandaal over illegale betalingen aan Noord-Korea rond de top tussen de leiders van de twee Korea's (in juni 2000) moet Chung Mong-hun te veel zijn geworden, concluderen Zuid-Koreaanse kranten vandaag. En ook de druk van een vader die tot zijn dood werkte aan verbetering van de relaties met het noorden, waar de oude Chung werd geboren voor de deling van het Koreaanse schiereiland.

De baanbrekende top met de noordelijke leider Kim Jong-il was een glorieus moment voor de Zuid-Koreaanse president Kim Dae-jung. Hij kreeg enkele maanden later de Nobelprijs voor de Vrede. Naar nu langzaam maar zeker naar buiten komt, kwam die top tot stand voor een prijs: 100 miljoen dollar cash voor Noord-Korea, onthulde de speciale aanklager Song Doo-hwan afgelopen juni. Het geld zou via Hyundai Asan zijn doorgesluisd naar het bewind in Pyongyang. Hyundai Asan zelf zou nog eens 400 miljoen dollar hebben betaald voor exclusieve handelsrechten. Aanklager Song meende dat die laatste betaling als een legitieme zakelijke transactie kan worden gezien, maar had geen goed woord over voor alle geheimzinnigheid er om heen.

Speciale aanklager Song kreeg geen toestemming van de huidige Zuid-Koreaanse president Roh Moo-hyun om zijn onderzoek voort te zetten, waardoor zijn politieke mentor Kim Dae-jung buiten schot blijft. Zakenman Chung Mong-hun daarentegen moest lijdzaam alle ondervragingen door justitie ondergaan. Vorige week heeft Chung ,,een getuigenis afgelegd tegen de voorgaande regering van Kim Dae-jung'', aldus de Korea Times vandaag. Het dagblad Dong-A Ilbo meent dat de regering de dood van Chung nauwkeurig moet onderzoeken om uit te vinden of de regering zelf niet aan zijn dood heeft bijgedragen ,,door de verantwoordelijkheid af te schuiven''.

Kranten van links tot rechts zijn kritisch over het achter-de-schermen-beleid van de voorgaande regering, maar menen tegelijkertijd dat uitbreiding van de zakelijke relaties wel degelijk moet doorgaan omdat dit veel heeft bijgedragen tot verbetering van de betrekkingen met het noorden. Volgens mediaberichten vraagt ook Chung zelf in een afscheidsbrief aan zijn zakenpartner Kim Yoon-kyu om het voortzetten van de projecten in Noord-Korea. Chung wilde zelfs dat een deel van zijn as wordt verstrooid in het noorden, namelijk in het Kumgang-gebergte.

Voor Koreanen als de Chungs is de frustratie over de deling van Korea groter dan enige irritatie over de aard van het regime in Noord-Korea. Uit hun mond zullen dus nooit beledigingen aan het adres van Noord-Korea komen, zoals vorige week nog geuit door de VS.

Het belangrijkste project dat Hyundai Asan momenteel onder handen heeft is de bouw van het industrieterrein in Kaesong, net over de grens met Noord-Korea op een afstand van ruim 70 kilometer van Seoul. Het Kaesong-project is bijzonder ambitieus. Volledige uitvoering van de verschillende fasen van het project moet ertoe leiden dat in de loop van acht jaar 20 miljard dollar wordt geïnvesteerd in een terrein waar 1.200 bedrijven zijn gevestigd met 160.000 werknemers. De aantrekkingskracht van het project is dat Zuid-Koreaanse bedrijven op korte afstand kunnen profiteren van lage lonen waar zelfs China moeilijk mee zal kunnen concurreren. Zo kwam men onlangs overeen dat Noord-Koreaanse werknemers een maandinkomen van 65 dollar zullen verdienen. Tel daarbij op dat de Noord-Koreanen dezelfde taal spreken en relatief goed opgeleid zijn en het is begrijpelijk dat Yoon Man-joon als adviseur van Hyundai Asan in februari van dit jaar ,,ja'' zei op de vraag of Zuid-Koreaanse bedrijven in de rij staan om te investeren in het project.

Over alle internationale ruzie op politiek gebied, de crisis rond Noord-Korea's kernwapenprogramma, zei Yoon op het hoofdkantoor van Hyundai Asan dat die ,,geen enkele invloed hebben op de intenties van beide partijen om het industriepark in Kaesong tot ontwikkeling te brengen''. Dat gesprek had plaats voordat eind juni de bouw in Kaesong van start ging. Wijlen Chung Mon-hun was aanwezig bij het begin van die werkzaamheden en memoreerde dat dit de vrucht was van het werk van zijn vader die precies vijftien jaar daarvoor zijn eerste bezoek aan Noord-Korea had gebracht sinds de deling. ,,Dit symboliseert het begin van actieve economische samenwerking tussen de twee Korea's'', zei Chung.