Vredesmacht aangekomen in Monrovia

De eerste militairen van een West-Afrikaanse vredesmacht zijn vanochtend gearriveerd in de Liberiaanse hoofstad Monrovia. Dat melden ooggetuigen.

De 675 Nigeriaanse militairen, die in Sierra Leone waren gestationeerd en de voorhoede van de vredesmacht vormen, vertrokken ogenschijnlijk ontspannen vanuit Freetown. Zingend en klappend gingen ze aan boord van helikopters die beschikbaar zijn gesteld door de Verenigde Naties. ,,Jullie hebben de zware taak opgedragen gekregen om Liberia weer te stabiliseren'', aldus generaal Daniel Opande tegen de soldaten alvorens zij vertrokken.

In totaal zullen ongeveer 1500 Nigeriaanse militairen in Monrovia de vrede bewaken. Vanaf 1 oktober moet dan een door de VN gesteunde stabilisatiemacht actief zijn. De Liberiaanse bevolking hoopt dat de komst van de vredesmacht de stabiliteit in het land terugbrengt en de deur opent voor de aanvoer van humanitaire goederen. In Liberia woedt al 14 jaar een burgeroorlog tussen de regering en verschillende rebellengroepen.

De commandant van de West-Afrikaanse troepen, Festus Okonkwo, probeerde gisteren echter het enthousiasme te temperen. De eerste soldaten zullen het vliegveld, op zo'n veertig kilometer buiten de stad, veiligstellen. Om de weg tussen het vliegveld en Monrovia wordt nog dagelijks gevochten tussen rebellen en regeringstroepen.

De belangrijkste Liberiaanse rebellengroepering, LURD, kondigde vanochtend aan haar posities in Monrovia prijs te zullen geven. Zodra de vredesmacht aankomt, zullen de rebellen zich terugtrekken, aldus LURD-leider Sekou Conneh in Rome, waar hij op bezoek is. De opstandelingen, die Monrovia al bijna twee weken belegeren, zullen hun strijd niet voortzetten, zelfs als president Charles Taylor weigert op te stappen, zo bezwoer Conneh. Onduidelijk is wat de rebellengroep MODEL, die de op een na grootste havenstad van Liberia in handen heeft, van plan is te doen.

Taylor zelf zei zaterdag in gesprek met een delegatie van de organisatie van West-Afrikaanse staten toe dat hij op 11 augustus om twaalf uur plaatselijke tijd zal opstappen. Hij maakte echter niet duidelijk of hij Liberia zal verlaten. Vorige week meldde de Economische Gemeenschap van West-Afrikaanse Staten (ECOWAS), die de troepenmacht stuurt, dat Taylor het land binnen drie dagen zou verlaten nadat de eerste vredestroepen voet aan land hadden gezet.

Er loopt een internationaal arrestatiebevel tegen Taylor omdat het VN-tribunaal in Sierra Leone hem heeft aangeklaagd voor oorlogsmisdaden en misdaden tegen de menselijkheid. Maar Nigeria heeft hem asiel aangeboden, in de hoop dat zijn vrijwillig vertrek een eind aan de burgeroorlog in Liberia maakt.