De hijger zingt de blues

Doorkruisen de boekhoudkundige malversaties bij Ahold het uitgezette pad naar groei dat Unilever (ijs, zeep, persoonlijke verzorging) aan 5 à 6 procent omzetgroei in 2004? In het tweede kwartaal viel de groei van Unilever in Noord-Amerika tegen. Dat kwam mede door ,,financiële problemen bij belangrijke winkelketens en distributeurs''.

In Nederland heeft Albert Heijn in april aangekondigd dat zij leveranciers, zoals Unilever, later gaat betalen. Nee, dat had niets te maken met het Ahold boekhoudschandaal, was de boodschap uit Zaandam. Maar gratis krediet van een leverancier is goedkoper dan het dure noodkrediet van de banken.

De terugval van Unilevers omzetgroei onderstreept de wederzijdse afhankelijkheid van de producenten en de verkopers. Zij kunnen oorlogjes voeren om de schapruimte en de promotie-activiteiten in de winkels, maar sterke producenten hebben sterke supermarkten nodig, en andersom, om hun massavolumes te verkopen en de klantenmassa's hun winkels in te krijgen.

De relaties worden nog complexer. Nieuwe partijen melden zich. Supermarkten worden marktpleinen, met een stomerij, financiële diensten en zelfs consumentenelektronica. Philips beargumenteerde deze week een drastische reorganisatie bij consumentenelektronica met de wijzigende verkoopkanalen.

Nauwe relaties scheppen kansen voor malversaties. Zie Ahold. Hijgerige verkopers moeten elk kwartaal hun doelstellingen halen, en liefst nog overtreffen, om de hijgerige beursbeleggers tevreden te stellen. Kleine tegenvallers hebben grote gevolgen.

Softwarebedrijf Baan Company had in zijn dagen als beurshoogvlieger aan het eind van elk kwartaal bijna een pact met de duivel. Orders boeken of dekking zoeken. Buhrmann, verkoper van kantoorartikelen, kwam in het eerste kwartaal van 2001 op de koffie toen de inkopers van haar klanten hun orders uitstelden.

Ook Unilever had deze keer de kwartaaleinde-blues. Amerikaanse supermarkten hadden kennelijk in het eerste kwartaal te veel ingekocht dan wel de animo van hun klanten in het tweede kwartaal overschat. Gevolg: minder afzetgroei totdat de voorraden zijn weggewerkt.

Unilever bevestigde afgelopen week nogmaals zijn ambitieuze groeidoel, maar schrapt wat van de fanfare. Het concern staakt de tussentijdse omzetmeldingen die voorafgingen aan elk kwartaalbericht. Begrijpelijk. Elke zeseneenhalve week cijfers en sentimenten opdissen stimuleert alleen maar de hijgerigheid van de financiële markten waar topmanagers zo'n hekel aan zeggen te hebben.