Technische vernieuwing

Na jarenlang succes dreigde zelfgenoegzaamheid van het Beierse management van Bayerische Motoren Werke (BMW). Elke nieuwe BMW was weer beter en zag er nóg gelikter uit. Ook vond de concurrentie – Mercedes-Benz, maar vooral ook Audi, Jaguar en Volvo – steeds meer aansluiting bij de premium concepten van BMW. Tien jaar geleden vond achter de schermen van een stijgende verkoop en groeiend zakelijk rendement bij BMW echter een bijsturing die inmiddels tot een nieuwe richting heeft geleid. In 1994 recruteerde men de Amerikaanse ontwerper Chris Bangle, en onder leiding van de inmiddels vertrokken technicus Wolfgang Reizle topman Bernd Pischetsrieder werd de vernieuwing in gang gezet.

Die resulteerde achtereenvolgens in de X5 SUV (luxe terreinwagen) en het drie jaar geleden gelanceerde vlaggenschip, de 7-serie. De X5 werd een doorslaand succes. Het 7-serie design werd echter als te plomp beoordeeld, de betrouwbaarheid van de elektronica was discutabel en de modernste telematica en on-board communicatie bleek niet gebruiksvriendelijk. BMW liet zich daardoor niet van de wijs brengen en volgde consequent de ingeslagen weg, maar er was wel haast geboden: de verkoop van de twee belangrijkste volumemodellen – de 3- en 5-serie – kwam onder druk te staan. Bovendien viel er een gat in het modelgamma tussen de populaire uit de Rover-inboedel geredde Mini en de steeds groter gegroeide en duurdere 3-serie.

Inmiddels zijn een nieuwe Z4 roadster en een nieuwe 5-serie verschenen, beide met een uitgesproken, scherp gelijnde vormgeving. In het najaar verschijnen de 6-serie coupé en een compacte X3 SUV, volgend jaar komt de opvolger van de 3-serie en de modelvernieuwing wordt in 2005 afgerond met een kleinere 1-serie. Acceptatie van het nieuwe design zal cruciaal blijken, maar dat is een ingecalculeerd risico, net zoals Mercedes-Benz acht jaar geleden met de omstreden dubbele kopklampen een schokgolf onder traditionalisten teweeg bracht.

Met nieuwe technologie heeft BMW een tweede troef in handen om zich in de toekomst weer van andere te onderscheiden. Het topmodel M5 zal zelfs met een getemde versie van de BMW V10 formule-1 motor worden uitgerust. Head-up display - een projectie van het bestuurdersinformatie en navigatie in de voorruit - komt ook te koop. Maar de nieuwe '5' zal zich vooral onderscheiden door een grensverleggend besturingssysteem met variabele bekrachtiging in combinatie met een variabele overbrenging. Dat maakt de besturing heel direct bij lage snelheden en wat indirecter (en rustgevender) op hogere snelheden.

Het geheim zit hem in een combinatie van nieuwe toepassingen van mechanische technologie en elektronica. Tussen het stuurwiel/stuurkolom en het stuurhuis zit een tandwielstelsel waarvan de overbrenging met de rijsnelheid verandert. Het effect is opmerkelijk. Bij lage snelheden stuurt de `5' even direct als een kart, met maximale bekrachtiging. Kruisend op de snelweg is de overbrenging veel indirecter, tot meer dan vier omwentelingen van het stuur. Dankzij die besturing neemt de auto iedere bocht precies zoals de bestuurder het wil, want lijkt zich namelijk niet tegen de koersverandering te verzetten. In combinatie met de actieve wielophanging helt de nieuwe '5' bovendien niet over: de elektronica bepaalt ook de stand van stabilisatoren. Wel hangt er, net zoals met alle nieuwe vindingen, een prijskaartje aan: 6800 euro op een totaalprijs van 46.750 voor de nieuwe `5'.