VS in tegenaanval tegen Iraakse strijders

Het Amerikaanse leger is gisteren in Irak begonnen nog actieve aanhangers van de Iraakse president Saddam Hussein uit te schakelen. Operatie Sidewinder volgt op een aantal aanvallen op Britse en Amerikaanse troepen waarbij in het totaal 53 man werden gedood.

Gisteren nog raakten twee Amerikanen gewond toen ze werden aangevallen op de weg naar het vliegveld van Bagdad. Zaterdag werden twee Amerikaanse soldaten dood teruggevonden. Ze waren woensdag ten noorden van Bagdad verdwenen. ,,De duidelijke boodschap die we hieruit leren, is dat deze oorlog niet ten einde is'', aldus een legerwoordvoerder.

De Amerikanen richten zich op het gebied van de Iraanse grens tot de streken ten noorden van Bagdad. Het gebied is volgens het Centrale Commando ,,het brandpunt van de paramilitaire activiteiten'' die pogingen van de coalitie om de veiligheid te herstellen, ondermijnen. Ruim 900 ,,voormalige loyalisten, voormalige fedayeen en andere criminelen'' zijn de afgelopen weken aangehouden.

Operatie Sidewinder begon gisteren met meer dan twintig invallen ten noorden van Bagdad. ,,We vallen binnen met zulke overweldigende kracht dat ze zelfs niet zullen overwegen om op ons te schieten'', zei kolonel Mark Young bij de aanvang van de campagne. Operatie Sidewinder zal enkele dagen duren.

De hoogste Amerikaanse civiele bestuurder in Irak, Paul Bremer, zei gisteren dat zolang Saddam Hussein niet gevangen wordt genomen, of gedood, de aanvallen op coalitietroepen zullen doorgaan. ,,Het feit dat we zijn lot niet hebben kunnen aantonen, laat deze overblijfselen van het Ba'athregime rondgaan, en zeggen dat Saddam zal terugkomen, dus werk niet samen met de coalitie'', aldus Bremer. Hij zei dat de kans dat de Iraakse leider wordt gevonden ,,zeer hoog'' is.

Bremer wees kritiek op de langzame wederopbouw van de hand. Sinds zijn aantreden, een maand geleden, schoof hij de vorming van een Iraakse interim-autoriteit naar een later tijdstip. Volgens Bremer is de eerste prioriteit het herschrijven van de grondwet, zodat verkiezingen kunnen plaatsvinden. Ook zei hij dat de stroomvoorziening weer op orde is, en 95 procent van de ziekenhuizen operationeel is.