Speurtocht naar leven van Shakespeare

Is er echt nooit eerder een tv-biografie over William Shakespeare gemaakt? De BBC zegt het zelf, dus het zal wel zo zijn. En zo gek is het bij nader inzien ook niet eens: over het leven van de meest gespeelde toneelschrijver ter wereld staat zo weinig vast dat er lastig een beeldend levensverhaal van te maken is. Ook de in historische tv-documentaires gespecialiseerde Michael Wood heeft al bij voorbaat toegegeven dat hij in de eerste aflevering van zijn vierdelige In search of Shakespeare eigenlijk maar drie onomstotelijke feiten te vertellen heeft. De rest is speculatie, sfeer en spoorzoekerij.

,,Een historisch detectiveverhaal'', noemt Wood zijn intrigerende speurtocht die eigenlijk onbegonnen werk was. Hij heeft getracht de vaak als tijdloos beschouwde Shakespeare terug te zetten in zijn tijd, schetst de wrijvingen tussen de vijftiende-eeuwse katholieke macht en het nieuwe protestantisme van de zestiende eeuw, en poogt te achterhalen welke positie de schrijver daarin innam. Het moet mogelijk zijn, aldus Wood, iets daarvan terug te vinden in de sonnetten en toneelstukken.

Hoe hij de geschiedenis in beeld brengt blijkt onder meer uit een enthousiast verhaal op de website van de King Edward VI School in Stratford-upon-Avon, waar de filmploeg vorig jaar op bezoek was. Er werden opnamen gemaakt van een schoolklas die Latijnse les krijgt, een gesprekje over Ovidius en een groepje leerlingen dat fragmenten speelt uit de toneelstukken die werden opgevoerd in de dagen dat Shakespeare zelf naar school ging. Zo moet duidelijk worden wat zijn vroegste inspiratiebronnen waren. Als een archeoloog trekt Wood verder langs huizen, kerken, werkplaatsen en kastelen die er ook destijds al waren. Voorts liet hij leden van de Royal Shakespeare Company optreden in herbergen, op binnenplaatsen en op andere historische locaties. En omdat Shakespeare's vader handschoenenmaker was, ondervraagt hij een handschoenenmaker die het ambacht nog steeds op traditionele wijze beoefent.

In de flitsen die de BBC tot dusver ter promotie van de serie liet zien is Michael Wood een soort Indiana Jones – warm, oranje-achtig belicht – die de toeschouwer in hoog tempo meeneemt op een reis door de Engelse geschiedenis. Hij doet duidelijk zijn best het verhaal zo spannend mogelijk te maken. ,,Ik ben de eerste om toe te geven dat historische televisie voornamelijk amusement is'', zei hij deze week dan ook in The Guardian. ,,Maar dat betekent niet dat je niet ook wat dieper kunt graven, om jezelf en de kijker te verrassen.''

In search of Shakespeare: A time of revolution, BBC2, 22.15-23.15u.