Op gras is Sluiter in zijn element

Raemon Sluiter stuntte gisteren op Wimbledon door in de eerste ronde Jevgeni Kafelnikov te verslaan. ,,Van mij mag er van februari tot november op gras worden gespeeld.''

In de `kathedraal van het tennis' beleefde Raemon Sluiter gisteravond zijn mooiste overwinning in een grandslamtoernooi. De 25-jarige Nederlander versloeg op het centre court van Wimbledon in de eerste ronde Jevgeni Kafelnikov in vijf sets: 7-5, 3-6, 2-6, 6-2 en 6-3. Het was de laatste keer dat de Rus op het gras van Londen speelde. Sluiter mag het morgen in tweede ronde opnemen tegen de Duitser Alexander Popp.

De publieksspeler Sluiter nam met handkusjes afscheid van het Engelse publiek dat hem gedurende de partij tegen de als twintigste geplaatste Kafelnikov al in de armen had gesloten. ,,Dit zijn de partijen waarvoor je het allemaal doet'', sprak Sluiter na afloop voldaan. ,,Als ik helemaal top ben dan kan ik van iedereen winnen.'' Kafelnikov ging met gebogen hoofd en zonder de scheidsrechter een hand te geven richting de kleedkamers.

In de loop van de middag hoorde Sluiter dat zijn partij verschoven zou worden van baan achttien naar het meer dan tachtig jaar oude centre court. Nog niet eerder stond de Rotterdammer op de baan waar door vele grote kampioenen tennisgeschiedenis werd geschreven. Als underdog begon hij aan de partij tegen Kafelnikov die in 1995 ooit de laatste acht op Wimbledon had weten te halen. Sluiter leverde zijn beste prestatie in Londen tijdens zijn debuutjaar 2001 toen hij in Londen de derde ronde haalde.

De afgelopen weken wist Sluiter op de toernooien van Surbiton, Queen's en Rosmalen het zelfvertrouwen dat tijdens het gravelseizoen vrijwel was verdwenen weer op te bouwen. Krajicek stelde vorige week zelfs dat de Rotterdammer met nog meer geloof in eigen kunnen misschien wel bij de beste twintig tennissers ter wereld zou moeten staan. De Rotterdammer was blij met het compliment, maar relativeerde de opmerkingen van de voormalige Wimbledon-winnaar door te stellen dat het grootste deel van het jaar niet op gras wordt getennist. ,,Van mij mag er van februari tot november op gras worden gespeeld'', stelde Sluiter. ,,Jammer genoeg is dat niet zo.''

In de partij tegen de steeds verder afglijdende Kafelnikov haalde Sluiter het beste uit zichzelf. Ondanks dat de Russische dubbelpartner van Paul Haarhuis een 2-1 voorsprong in sets pakte, bleef de Nederlandse nummer 67 van wereld geloven in een stunt. Door steeds meer risico's te nemen wist hij de matig serverende Kafelnikov keer op keer te passeren. Met gebalde vuisten incasseerde Sluiter de winst van de vierde set. Het handjevol Nederlandse toeschouwers dat kaarten had weten te bemachtigen liet aanmoedigingen door de sporttempel aan Church Road galmen.

In de beslissende vijfde set leek het wel of de ontketende Sluiter niet kón verliezen. Bijna alle ballen vielen tot razernij van Kafelnikov net binnen of precies op de lijnen. Vloekend en tierend liep de tweevoudig winnaar van een grandslamtoernooi over de baan. Steeds maar weer zocht hij de confrontatie met scheidsrechter Enric Molina, maar die was niet gevoelig voor zijn smeekbedes. Sluiter liet zich niet van de wijs brengen. Met vier vlammende opslagen maakte hij vlak voor de schemering inviel een einde aan de grastenniscarrière van Kafelnikov. De voormalige nummer één van de wereld kondigde onlangs aan dat hij in oktober na het toernooi om de Kremlin zal stoppen.

Grastennisser Sluiter doorbrak een barrière door voor het eerst op een grandslamtoernooi een grote naam te vloeren. Hoewel hij de overwinning vergelijkbaar vond met zijn zege in het Davis-Cuptoernooi van 2001 tegen Juan Carlos Ferrero haastte Sluiter zich om het resultaat te relativeren. ,,Ik lijk nu misschien Cruijff wel, maar dit was pas de eerste ronde. Om verder te komen op dit toernooi zal ik wel moeten blijven winnen.''