Vladimir Poetin geeft een feestje

De Russische president Poetin heeft de wereldleiders uitgenodigd voor de 300ste verjaardag van St. Petersburg.

Eén ding kon gastheer Vladimir Poetin gisteren niet regelen: goed weer. Vier bommenwerpers stegen op om de depressie die in de richting van zijn St. Petersburg dreef met meer dan een half miljoen euro aan chemicaliën te verjagen. De overmacht bleek te groot.

De fotogelegenheid voor de Bronzen Ruiter, het beroemde standbeeld van Poetins idool Peter de Grote, verdween zo in de motregen, evenals de bedaarde wandeling van Europese leiders over het Dekabristenplein. In plaats daarvan arriveerden zij in hun limousines direct voor de St. Isaac-kathedraal, een van de driehonderd gerestaureerde objecten in Ruslands `cultuurhoofdstad', om daarna te dineren op de Britse cruiseboot `Silver Whisper'. De stemming zat er goed in: voor het eerst zag Rusland Poetin toasten met een glas wodka, de drank die hij in het openbaar liever mijdt. Zij het dat hij heel on-Russisch nipte.

Vladimir Poetin geeft een feestje: zijn geboortestad St. Petersburg bestaat deze week driehonderd jaar. Ruim een miljard euro is naar verluidt gespendeerd aan restauratiewerken en infrastructuur, exacte cijfers ontbreken. 44 wereldleiders komen op bezoek: 25 Europese leiders in de in ijltempo gerenoveerde ruïne van het Konstantinovskipaleis voor een EU-Rusland top, twaalf leiders van GOS-landen op cruiseboot Silver Whisper, de Indische en Japanse premier, de Chinese partijleider, de chefs van EU, VN en UNESCO. Zondag komt de Amerikaanse president Bush dineren. Zo opent Poetin opnieuw Ruslands `venster op het westen'.

Maar Poetin krijgt een gefragmenteerd westen te gast. George W. Bush, gisteren in Auschwitz met een pregnante `nooit opnieuw'-boodschap, ziet zijn Europese tournee als een kans om ,,te praten met hen die het wel en hen die het niet met ons eens waren over Irak''. Zijn `vriend Vladimir' was het niet met hem eens. De EU-Russische top duurt slechts twee uur, wat elk van de 26 aanwezige leiders zo'n vijf minuten spreektijd geeft. Er lijkt toch een gezamenlijke verklaring te komen, na langdurig geruzie achter de schermen, want Rusland vond het onbeleefd Tsjetsjenië op deze feestdag te noemen.

Op de gezamenlijke persconferentie van de GOS-landen, de voormalige Sovjet-republieken, verscheen gisteravond alleen de Oekraïense president Koetsjma. Hij deelde mee dat alles ,,heel intens en productief'' was verlopen, om na drie minuten ijlings achter de coulissen te vluchten.

Resteert de folklore. Gisteren bezocht Poetin met de Japanse premier Junichiro Koizumi een judoschool, nam kindertekeningen in ontvangst, woonde een concert van de onvermijdelijke Valeri Gergjev bij in het Mariinskitheater en onthulde nationale geschenken aan St. Petersburg, zoals de acht meter hoge neon-fallus die Frankrijk tot ontzetting van de lokale intellectuelen op het historische Sennajaplein liet plaatsen.

Wat dit alles op zijn best kan bewerkstelligen, is een rozige atmosfeer aan de vooravond van de G8 in Evian later deze week. Dan komen de G8-landen bijeen om Rusland als volwaardig lid te verwelkomen. Mocht Poetin daarin slagen, dan is zijn feestje een succes. Want dat is wat hij ambieert: Rusland als brug tussen oost en west – en in deze vreemde tijden zelfs tussen Europa en de Verenigde Staten.

G8 IN EVIAN: pagina 5

48 UUR IN SINT PETERSBURG: pagina 54