Miljoenencontract?

De Amerikaanse sportkledingfabrikant Nike bood onlangs de jeugdige sporttalenten LeBron James (18) en Freddy Adu (13) een miljoenencontract aan. Een opmerkelijk feit in economisch barre tijden?

Tom Marcus, woordvoerder van de IMG Sports Academy in het Amerikaanse Bradenton: ,,Voetballer Freddy Adu is een groot talent. Hij is dertien jaar, maar twee jaar geleden had Inter Milaan al interesse in hem. Freddy komt uit Ghana, maar bezit nu de Amerikaanse nationaliteit. Hij heeft een fantastisch contract afgesloten met Nike, ter waarde van één miljoen dollar. Veel geld, maar Nike ziet wat in hem. Voetbal wordt steeds populairder in Amerika en Nike wil zich profileren in de voetbalwereld. Het blijft afwachten of Freddy aan de verwachtingen kan voldoen, maar hij heeft het in zich om een ambassadeur van het Amerikaanse voetbal te worden. Jonge sporters kunnen op het verkeerde pad raken als ze teveel geld verdienen? Dat kan, maar met goede begeleiders is die kans klein. Een sportman denkt niet aan dollars als hij moet spelen.''

Frank van den Wall Bake, sportmarketingdeskundige: ,,Voor een concern als Nike is het juist in een periode van recessie interessant om het marktaandeel te vergroten. Als de consument wordt geconfronteerd met ellende, heeft diezelfde consument behoefte aan positieve dingen, aan iconen. Sport speelt daarin een belangrijke rol. Het is krankzinning dat LeBron James al op jonge leeftijd na Tiger Woods de sporter met het beste sponsorcontract is. Maar Nike is op zoek naar een nieuwe Michael Jordan, en het bedrijf denkt dat LeBron James een goede kans maakt. Aan Freddy Adu kan Nike zich geen buil vallen, één miljoen dollar sponsorgeld is voor hen geen probleem. Nike wil nog meer dan Adidas investeren in sporttalent, bovendien is de voetbalmarkt interessant voor de Amerikanen. De jeugd speelt een belangrijke rol in de marketingstrategie van Nike.''

Massimo Giunco, woordvoerder Nike Europa: ,,De bedragen die in diverse kranten staan, kloppen niet helemaal. Het is ook niet waar dat Nike enorm is gefixeerd op de leeftijd van sporters, wij kijken in eerste instantie naar kwaliteit. Los van economische ontwikkelingen blijven wij sporters sponsoren, in theorie maakt het dan niet veel uit of sprake is van een recessie. Nike wil graag een sleutelspeler worden in de voetbalwereld, dat betekent dat we ook daar rondkijken naar talent. Als een sporter de kwaliteiten heeft om een topper te worden en interessant voor ons is, proberen we hem aan ons te binden.''

Stewart Mandel, columnist van het Amerikaanse Sports Illustrated: ,,Nike heeft nu eenmaal bepaalde marketingstrategieën, het inlijven van jonge, talentvolle topsporters is daar één van. Links en rechts zal het bedrijf best wel eens een gokje wagen, maar in het geval van basketballer LeBron James is daar geen sprake van. Nike zoekt een opvolger voor Michael Jordan, James heeft het in zich een hele grote te worden. Het is dus niet vreemd dat Nike hem een contract van negentig miljoen dollar aanbiedt. Natuurlijk blijft het de vraag of eruit komt wat erin zit, maar het lijkt er op dat Nike een goede zet heeft gedaan. LeBron James gaat spelen bij de Cleveland Cavaliers, vlakbij zijn huidige woonplaats, en kan dus trainen en spelen in een vertrouwde omgeving. Omdat Nike zich wil profileren in de voetbalmarkt, heeft men ook Freddie Adu een contract aangeboden. Van die één miljoen dollar wordt Nike niet armer.''

Kenneth Smit, vader van honkballer Alexander Smit: ,,Toen Alexander onderhandelde met de Minnesota Twins kreeg ik een goede indruk van de talentscouting van Amerikaanse clubs. Ze willen veel geld te steken in de opleiding van zo'n vijftig jonge talenten, waarvan er misschien twee doorstromen naar de hoofdmacht. Alle voorwaarden worden geschapen om een speler naar de top te brengen. Alexander kan zich laten behandelen door artsen en psychologen, hij slaapt in goede hotels. Nike is afhankelijk van jonge, talentvolle sporters, die maken onderdeel uit van de marketingstrategie. Nike analyseert de eigen markt uitstekend en handelt daarnaar.''