Simoni met royale voorsprong naar Milaan

Klassementsleider Gilberto Simoni heeft na de Alpen-etappe van gisteren zo'n royale voorsprong op nummer twee Stefano Garzelli in de Ronde van Italië dat hij onbezorgd zijn weg naar Milaan kan vervolgen. Het verschil tussen de twee Italianen is meer dan zeven minuten. In de Noord-Italiaanse stad staat zondag de laatste etappe in de Giro op het programma, een korte tijdrit. In de achttiende etappe eindigde Simoni als tweede achter zijn landgenoot Dario Frigo.

Op weg naar het `dak' van de Giro d'Italia werden de renners geplaagd door sneeuw, regen en ijzel. Het overgebleven rennersveld van zo'n 130 man moest naar de top van de col d'Esischie (2.366 meter) en de Sampeyre (2.284). De glibberige wegen maakten de afdalingen tot een gokspel en bepaalden uiteindelijk het lot van Garzelli. Hij kwam ten val en verspeelde vijf minuten op Simoni. Met schaafwonden vervolgde hij zijn weg.

Ook Marco Pantani en Eddy Mazzoleni gingen onderuit. Overigens lag Garzelli op het moment van zijn val al achter op Simoni. Francesco Casagrande (zesde in het klassement) stapte na negentig kilometer uit de koers.

Simoni bleef letterlijk en figuurlijk overeind. De klassementsleider fietste als een bergkoning omhoog. In de sterke Frigo had hij op het laatst een medestrijder. Negen kilometer voor de finish ging het tweetal vooraan alleen verder. De 23-jarige Oekraïner Jaroslav Popovich, derde in het algemeen klassement en vroeg in de aanval gegaan, kon niet meer volgen. Popovitsj moest op de slotklim ook nog de Oostenrijker Totschnig laten passeren.

Aan het einde van de 174 kilometer lange rit liet Frigo de drager van de roze leiderstrui achter en hielp zijn ploeg Fassa Bortolo aan de achtste etappezege in de 86ste editie van de ronde. De anderen kwamen op naam van de Spanjaard Aitor Gonzalez (tijdrit) en Alessandro Petacchi, die woensdag zijn zesde sprintzege behaalde. Gisteren kwam Petacchi buiten de tijdslimiet binnen en werd hij met 34 collega's uit de wedstrijd gezet.

,,Dit was de zwaarste rit uit de ronde'', zei klassementsleider Simoni. ,,Ik heb veel tijd gewonnen, onder zware omstandigheden. De drie bergen, de hagelstormen, de kou: het was verschrikkelijk. De afdaling van de tweede col was de ergste. Ik had het koud en er was geen tijd om nog wat extra aan te doen.'' Voor een feestje vindt Simoni het nog te vroeg. ,,Ik moet nu in Milaan zien te komen. De Giro duurt tot en met zondag. Pas dan kan ik genieten.''