Conflict Microsoft en AOL beëindigd

Aartsrivalen Microsoft en AOL Time Warner hebben gisteren een schikking bereikt in een jaren slepend conflict en gaan samenwerken. AOL trekt een rechtszaak in, Microsoft betaalt AOL 750 miljoen dollar.

De grootste softwareproducent en het grootste mediaconcern ter wereld geven daarmee een jarenlange strijd op die draaide om internettechniek. AOL beschuldigde Microsoft ervan zijn internetsoftware Netscape uit de markt te hebben gedrukt ten gunste van Explorer, Microsofts programma voor surfen op internet. Microsoft zou dat hebben gedaan door exclusieve contracten af te sluiten met computerfabrikanten. Die installeren Internet Explorer van Microsoft standaard op hun pc's, als onderdeel van het besturingsprogramma Windows van Microsoft.

Het marktaandeel van Netscape, dat in 1998 nog circa veertig procent bedroeg, daalde daarop naar minder dan vijf procent nu.

Een Amerikaanse federale rechter oordeelde in de zaak van de Amerikaanse overheid tegen Microsoft dat het bedrijf zijn economische machtspositie had misbruikt. AOL spande daarop een rechtszaak aan tegen Microsoft. Juristen schatten de kans dat AOL deze zaak zou winnen hoog. Met de nu getroffen schikking voorkomt Microsoft dat het mogelijk miljarden dollars aan schadevergoeding aan AOL moet betalen.

Bovendien is nu afgesproken dat AOL gedurende zeven jaar geen licentiekosten hoeft te betalen voor het gebruik op zijn websites van Microsofts programmatuur om films en muziek op internet af te spelen (Media Player). En evenmin voor programmatuur van Microsoft om muziek en films tegen illegaal kopiëren te beschermen.

Microsoft en AOL gaan voortaan samenwerken bij de ontwikkeling van software die internetpiraterij moet tegengaan. AOL heeft daar, als een van de grootste muziekuitgeverijen en filmproducenten ter wereld, belang bij. Voor AOL is de schikking ook gunstig omdat het diep in de schulden zit en het bedrijf de 750 miljoen dollar aan contanten die het van Microsoft nu krijgt goed kan gebruiken. Microsoft is op zijn beurt de dreiging van schadeclaims door AOL kwijt.

Eerder bereikte Microsoft al een schikking in de zaak met de Amerikaanse overheid, waarmee het verdere strafrechtelijke vervolging voor kartelpraktijken wist af te schudden. Er hangt Microsoft nu nog wel een lopend onderzoek van de Europese Commissie naar mogelijk machtsmisbruik boven het hoofd. En er loopt nog een rechtszaak tegen het bedrijf van concurrerend softwaremaker Sun.

De schikking is volgens analisten het directe resultaat van de recente bestuurswisseling bij AOL Time Warner. Bestuursvoorzitter Steve Case, oprichter van internetaanbieder America Online en een fervent tegenstander van Microsoft-oprichter Bill Gates, is opgevolgd door Richard Parsons, die de pragmatische weg koos en direct na zijn aantreden met Gates begon te onderhandelen over een schikking. Binnen twee maanden waren zij eruit.