Na Verkerk Van Lottum ronde verder

Het Nederlandse tennis heeft gisteren een voorbeeldige eerste dag beleefd op Roland Garros. Na Martin Verkerk plaatste ook John van Lottum zich voor de tweede ronde van het grandslamtoernooi in Parijs.

Kende Verkerk weinig moeite met de Kroaat Zeljko Krajan (6-3, 6-4 en 6-4), Van Lottum liet zich op de naastgelegen baan elf tegen zijn Belgische alter ego Dick Norman verleiden tot een tenenkrommende voorstelling die uiteindelijk vijf sets in beslag nam: 6-3, 3-6, 2-6, 6-4 en 6-4. ,,Lelijk maar binnen'', verzuchtte de 27-jarige pupil van coach Alex Reijnders, die het morgen opneemt tegen de Amerikaan Vince Spadea.

Verkerk stuit morgen op de bedwinger van titelkandidaat Roger Federer, gravelspecialist Luís Horna uit Peru. ,,Geen gemakkelijke jongen'', zo temperde de 24-jarige prof uit Alphen aan den Rijn op voorhand de verwachtingen. Hoewel: ,,Zoals ik nu sta te spelen, kan ik ook een Federer verslaan''.

Verkerk is bezig aan een indrukwekkend seizoen. Tegen Krajan, een veelzijdige Kroaat van wie hij in Future- en Challenger-toernooien al vier keer had verloren, etaleerde de service-volleyspecialist andermaal zijn kwaliteiten: een verwoestende service gekoppeld aan dodelijke backhand, waarmee hij gisteren naar hartelust varieerde.

Het gravelseizoen gaf de gewezen flierefluiter dit jaar al kleur met een kwartfinaleplaats bij het sterk bezette Masters-Seriestoernooi in Rome en een halve finale, vorige week, in Sankt Pölten. ,,Ik kan nu ook onder druk presteren'', constateerde Verkerk gisteren zichtbaar voldaan. Op de wereldranglijst steeg hij in vijf maanden maar liefst veertig plaatsen, onder meer dankzij zijn toernooizege (indoor) in Milaan: van de 86ste naar de 46ste plaats.

Zijn zege op Krajan betekende Verkerks eerste overwinning bij een grandslamtoernooi, nadat de pupil van de Nieuw-Zeelandse coach Nick Carr tot twee keer toe was `getroffen' door een ongunstige loting. Bij zijn debuut, vorig jaar als qualifier op de US Open, stuitte hij op local hero Andy Roddick. Begin dit jaar overkwam hem hetzelfde bij de Australian Open. Toen koppelde het lot hem aan de Australische publieksfavoriet en collega-hardhitter Mark Philippoussis. Beide keren ging Verkerk, zij het eervol, ten onder.