Ahold nu `roomser dan de paus'

Meer fraudegevallen dan verwacht en opnieuw uitstel van de cijferpublicaties. Maar Ahold heeft niet alleen slecht nieuws: de banken slikken de tegenvallers.

Het begon drie maanden geleden met de ontdekking van opgepompte winsten bij de Amerikaanse cateringdochter US Foodservice. Na Aholds tussenstand van vanochtend wordt duidelijk dat nu bij de meeste bedrijfsonderdelen van het supermarktconcern misstanden aan het licht zijn gekomen.

Vandaag rept het concern voor het eerst ook van ,,opzettelijke boekhoudkundige onregelmatigheden'' bij ,,met name'' de supermarktketen Tops in Amerika, een formule die al twaalf jaar onderdeel is van Ahold. De accountant van Ahold heeft daarnaast vertraging opgelopen bij de controle van Aholds boeken omdat het onderzoek bij Stop & Shop – al jarenlang de meest succesvolle winkelformule van Ahold aan de Amerikaanse oostkust – meer tijd vergt. ,,Er wordt met een hele fijne kam door de boekhouding gegaan'', zegt een woordvoerder.

Zeker voor beleggers die de afgelopen maanden keer op keer slecht nieuws uit Zaandam kregen te verwerken, klinkt dit weinig hoopgevend. Herziene cijfers worden herzien, afgesloten onderzoeken heropend. Ahold benadrukt dat de zojuist ontdekte onregelmatigheden geheel los staan van de malversaties met inkoopbonussen, de problemen van joint ventures in de boekhouding (die onterecht volledig waren meegerekend) en de dubieuze zaken van de vorige bedrijfsleiding van de winkelketen Disco in Argentinië.

Bij Disco waren de gevolgen ,,niet materieel'', zo heeft Ahold bij herhaling laten weten. Maar daar neemt het concern nu ook afstand van. ,,Wij kunnen niet uitsluiten dat daar nog een aanpassing uit komt'', laat een woordvoerder vanochtend weten.

Toch lijkt het eind in zicht van de malaise bij Ahold. Forensische accountants hebben hun onderzoek bij veertien werkmaatschappijen en samenwerkingsverbanden zo goed als klaar. Er lopen daarnaast nog onderzoeken bij drie niet nader geïdentificeerde bedrijfsonderdelen, maar die zijn volgens Ahold ook binnen twee weken afgerond.

De omvang van de jongste boekhoudkundige onregelmatigheden bedraagt 29 miljoen dollar. Dat is een peuleschil op een jaaromzet van 63 miljard euro. ,,Je moet niet vergeten dat Ahold bij al die onderzoeken nu roomser is dan de paus; ze willen alle discussies in de toekomst vermijden'', zegt P. van der Lely, analist bij onderzoeksbureau Iris. ,,De Amerikaanse toezichthouder SEC kijkt nu in de hele branche naar de boekhoudkundige verwerking van kortingen.''

Tijd voor de professionele belegger om weer wat Ahold-aandelen te kopen? Dat is nog iets te vroeg volgens Van der Lely. ,,Institutionele beleggers en grote vermogensbeheerders vinden dit heel onprettig, want er valt nog steeds niets te beoordelen. De langetermijnbelegger wil eerst duidelijkheid, en dan pas beslissen om in te stappen of niet. Die wil eerst gegevens zien op basis waarvan een oordeel over het bedrijf kan worden gegeven.''

En juist dat ontbreekt nog steeds bij Ahold. De onderzoeken die tot dusverre zijn afgerond hebben – volgens het bedrijf – ,,verschillende boekhoudkundige kwesties'' aan het licht gebracht. Pas als al die onderzoeken achter de rug zijn zal het concern ,,de benodigde boekhoudkundige aanpassingen'' vaststellen. De buitenwereld wordt daarmee voorbereid op nog meer cijfercorrecties na de 880 miljoen dollar te veel getelde winst bij US Foodservice. Maar de juristen heersen, de voorzichtigheid is troef, met soms grote onduidelijkheid als gevolg.

De banken hebben de hoop in elk geval nog niet verloren. De forensische onderzoeken vergen zoveel tijd dat goedkeuring door de accountants van de resultaten over 2002 minstens vier weken vertraging zal oplopen. De geldverschaffers zien dit niet als een bezwaar. Dat zij, als de best geïnformeerde betrokkenen, akkoord gaan met de verschuiving van de deadline, moet voor de buitenstaander dan maar houvast bieden.