Aan de voeten van King James

LeBron James is het wonderkind van het Amerikaanse basketbal. Achttien jaar oud, prof sinds vorige maand. Volgend seizoen debuteert hij in de NBA, bij de Cleveland Cavaliers. Vorige week, amper van de middelbare school, tekende hij een megacontract bij Nike. King James rules.

Zijn naam klinkt poëtischer dan die van de man in wiens sporen hij volgens de kenners zal treden: LeBron James. Een jongen van achttien die in een highschool-team basketbalde en al twee jaar een gouden toekomst wordt voorspeld. Michael Jordan (40) is met pensioen, point guard LeBron James wordt beschouwd als zijn troonopvolger. Toeval of niet: James speelt net als Jordan met nummer 23. De tijd is voorbij dat hij op zijn tenen stond om net zo lang te zijn als zijn held. In lengte is hij Jordan al zes centimeter gepasseerd.

Twee jaar geleden werd de nu 2.04 meter lange en 108 kilo zware James al in één adem genoemd met de beste basketballer aller tijden. Ze speelden zelfs samen. In de zomer van 2001 nodigde Jordan de toen 16-jarige James uit voor trainingen in Chicago waarin de superster zich voorbereidde op zijn comeback, bij de Wizards. James kreeg zelfs Jordans telefoonnummer.

Vorig jaar trainde James één keer mee met de Cleveland Cavaliers, de NBA-ploeg uit Ohio die eind volgende maand James zal kiezen bij de jaarlijkse draft. Omdat het tegen de strenge regels van de NBA is om een minderjarige speler aan een workout te laten deelnemen, kreeg coach Lucas van de Cavs een boete van 150.000 dollar en werd hij twee duels geschorst. Afgelopen seizoen laadde de club de verdenking op zich bewust wedstrijden te verliezen: de ploeg met de slechtste resultaten mag aan het eind van het seizoen immers bij de draft als eerste een nieuwe speler kiezen en al heel lang was bekend dat het grote talent James voor komend seizoen op de markt zou komen. James is blij dat hij in zijn eigen omgeving kan blijven spelen. Cleveland ligt vlakbij zijn woonplaats Akron.

Terwijl de play-offs in de NBA in volle gang zijn, zorgde `de tiener in het lichaam van een volwassene', zoals een verslaggever van The New York Times hem omschreef, vorige week voor het belangrijkste nieuws op basketbalgebied. Even verdwenen de prestaties van play-off-sterren als Kidd (New Jersey Nets), Duncan (San Antonio Spurs) en Nowitzki (Dallas Mavericks) naar de achtergrond.

In de sneaker wars die de schoenenfabrikanten Adidas, Nike en Reebok met elkaar voeren, won Nike afgelopen donderdag een veldslag: James trad die dag toe tot het keurkorps van atleten en clubs die door het miljardenbedrijf worden gesponsord. Nike verwacht dat James in elk geval op commercieel gebied Jordans prestaties zal overtreffen: voor een zevenjarig contract toucheert James naar verluidt minimaal 90 miljoen dollar. In 1984, het jaar waarin James werd geboren, sloot Nike een vijfjarig contract met NBA-debutant Michael Jordan, voor 2,5 miljoen dollar. Michael Jordan werd het boegbeeld van Nike.

Een half jaar geleden werd nog een bedrag genoemd van twintig miljoen dollar dat James kon gaan verdienen bij een van de drie schoenenfabrikanten. Deze maand maakte hij met zijn moeder en zijn zaakwaarnemer nog een ronde langs de grote drie. Bij Reebok in Boston, Adidas in Los Angeles en bij Nike in Beaverton, Oregon. Ook de mede-oprichter en grote baas van Nike, Phil Knight, bemoeide zich met de opmerkelijkste deal in jaren van het bedrijf. Met miljoenen dollars lagen de multinationals aan de voeten van James.

En dan te bedenken dat James begin dit jaar nog twee duels was geschorst als speler van highschoolploeg Irish Fighters omdat hij van de eigenaar van een sportzaak twee shirts had aangenomen met een waarde van 845 dollar. Als amateur had hij die cadeautjes niet mogen aannemen, oordeelde de Ohio High School Athletic Association. Ze zagen geen kwaad in het cadeau dat James voor zijn achttiende verjaardag van zijn moeder had gekregen, een Hummer (terreinwagen die de VS gebruikte in beide Golf-oorlogen) van 50.000 dollar.

Hoewel hij nog geen minuut in de NBA heeft gespeeld, hoeft LeBron James zich nu al geen zorgen meer te maken over zijn financiële toekomst. Vorige week sloot hij ook nog een contract met een fabrikant van trading cards (verzamelplaatjes), Upper Deck, voor een miljoen dollar per jaar, peanuts vergeleken bij z'n schoenencontract. Sinds eind april heeft de rijzende ster een zaakwaarnemer: deze Aaron Goodwin exploiteert een menselijke goudmijn.

Wat de atletisch gebouwde LeBron James zoal kan? Passen is z'n sterkste wapen, dat doet hij blind. Hij wordt in dat opzicht vergeleken met Earvin `Magic' Johnson. Het is een feest om te zien hoe hij een bal naar de handen van een ploeggenoot stuurt. Z'n spelinzicht wordt geroemd en hoewel hij niet zelfzuchtig is, zit scoren ook in zijn pakket: 52 punten in één wedstrijd is z'n record. Zijn sprongkracht is bijzonder en van een dunk maakt hij een kunstwerk. Zijn acties spreken zo tot de verbeelding, dat de bazen van de NBA overwegen James op te nemen in het Amerikaanse olympische team voor de Spelen van volgend jaar.

Vorig jaar stond hij als 17-jarige op de cover van Sports Illustrated als The Chosen One, de uitverkorene, en op het voorblad van ESPN Magazine, het tijdschrift van de sportzender die ook enkele duels van zijn highschoolploeg Irish Fighters live uitzond. Eerder deze maand verscheen er een boek – `Tribute to LeBron James' is de kroniek van een aangekondigde superster. James was ook geknipt voor een carrière in het American football. Vorig jaar maakte hij in Ohio nog furore als receiver.

Zijn moeder was zeventien toen ze van hem beviel, zijn biologische vader kent hij alleen van verhalen waarin criminaliteit de rode draad is. Na een paar jaar kwam zijn huidige stiefvader Eddie Jackson in beeld, maar die vervulde ook niet altijd een voorbeeldige rol. Begin jaren negentig werd hij veroordeeld voor drugshandel en bracht hij 27 maanden in de gevangenis door. Zelfs begin dit jaar zat Jackson nog even in de cel, voor een ander vergrijp.

Toen zijn moeder door problemen niet voor hem kon zorgen, werd James enige tijd opgenomen in het gezin van zijn jeugdcoach Frankie Walker. Die leerde hem als achtjarige ook met links schieten. ,,Hij was toen al beter dan de andere kids'', zei Walker eind vorig jaar in The New York Times. ,,Maar dat heb ik hem toen nooit gezegd. Ik leerde hem dat hij de bal moest afspelen, dat hij niet egoïstisch moest zijn.'' De lessen van zijn jeugdcoach en surrogaatvader brengt James nog steeds in praktijk, zoals de afgelopen jaren in de ploeg van de St.Vincent-St.Mary middelbare school in Akron. Die ploeg speelt al twee jaar geen thuiswedstrijden meer: het team, door Adidas gratis van schoenen en kleding voorzien, verhuisde naar de Rhodes Arena van de Universiteit van Akron met een capaciteit van 6.000. Het eigen onderkomen was te klein geworden.

In zijn eentje trok King James volle zalen. Onder de toeschouwers waren vaak grote namen als Jordan en Kobe Bryant. De afgelopen twee jaar verdiende de highschool 500.000 dollar aan de duels van de Irish Fighters, vooral dankzij publiekstrekker James. De afgelopen vier jaar werd de ploeg drie keer kampioen van Ohio. Zijn ploeggenoten deed hij een belofte: zodra hij in de NBA speelt, trakteert hij ze op een auto. ,,Hij zegt dat we welke `truck' dan ook mogen hebben'', zei vriend en teamgenoot Sian Cotton in ESPN Magazine.

Op school was James al net zo populair. In de schoolkrant werd leerlingen anderhalf jaar geleden verzocht hem met rust te laten en hem niet om zijn handtekening te vragen. Alle aandacht kwam zijn leerprestaties niet ten goede.

Op weg naar de NBA wordt James omringd door mensen die hem moeten beschermen tegen iedereen die wat van hem wil. Zijn moeder is altijd aan zijn zijde. Bij wedstrijden draagt ze een basketbalshirt met de tekst: LeBron's Mom. De zorgen om haar zoon zijn talrijk. Vrouwen zouden als aasgieren op de loer liggen. ,,Er zijn heel veel vrouwen die hem willen opzadelen met een baby'', zegt Gloria in The New York Times. ,,Bescherm jezelf, wees verstandig, zeg ik altijd tegen hem.'' LeBron James is gek op zijn moeder. Hij heeft haar naam zelfs op z'n bovenarm laten tatoeëren. Zij komt nadrukkelijk op de eerste plaats. The Game, waarin hij moet uitgroeien tot een superster, is een goede tweede.