STOF UIT CHINA HAALT EUROPA, SARSVIRUS HAALT HET NIET

Een deel van het stof dat soms in de Franse Alpen neerdaalt blijkt afkomstig te zijn van woestijngebieden in het westen van China. Dat is ontdekt door een groep wetenschappers die de samenstelling en de transportroutes van dit stof in de atmosfeer heeft bestudeerd (Geophysical Research Letters 30, no. 6).

Het stof moet in ongeveer twee weken tijds een afstand van meer dan 20.000 kilometer door de atmosfeer hebben afgelegd alvorens op de Alpentoppen neer te dalen. Onlangs was al ontdekt dat stof uit China het westen van Noord-Amerika en zelfs het noorden van Groenland kan bereiken, maar het is voor het eerst dat het ook in Europa is gesignaleerd.

Francis Grousset en zijn collega's hebben aan de samenstelling ontdekt dat roodbruine stofmonsters die op 6 maart 1990 in de Alpen waren genomen en tot nu toe nog niet waren bestudeerd niet uit Noord-Afrika afkomstig kunnen zijn. De verhouding tussen bepaalde isotopen van neodymium in het stof komt overeen met die welke ook in lössbodems in China worden gevonden. En berekeningen met een transportmodel van de atmosfeer laten zien dat de luchtstroming die het stof meevoerde over de Takla-Makan woestijn in West-China was getrokken: een van de grootste woestijnen ter wereld, die vooral in de lente grote hoeveelheden stof produceert. Hier moet rond 20 februari (1990) een grote pluim zijn ontstaan, die over de Stille Oceaan, Canada, de Atlantische Oceaan en Zuid-Engeland trok en op 6 maart de Alpen bereikte.

Niet alleen meteorologen maar ook biologen zijn geïnteresseerd in het transport van stof door de atmosfeer. Met het stof kunnen namelijk ook zware (giftige) metalen, schimmels en bacteriën worden meegevoerd.

Zo heeft eerder onderzoek aangetoond dat schimmels in het Afrikaanse stof koraalriffen in de Middellandse Zee aantasten. Ook in het Caribisch gebied zijn schimmels (en bacteriën) gevonden die uit Noord-Afrika zijn gekomen, in dit geval via westwaartse luchtstromingen.

Grousset laat desgevraagd weten dat het beruchte sarsvirus volgens virologen een tocht van twee weken door de atmosfeer niet zal overleden, zodat men in Europa in ieder geval voor deze vorm van `luchtvervuiling' uit China niet bang hoeft te zijn.