PwC betaalt in VS miljoen dollar aan SEC

PricewaterhouseCoopers heeft een schikking getroffen van 1 miljoen dollar (850.000 euro) met de Amerikaanse beurstoezichthouder SEC. Zo koopt het accountantsbedrijf vervolging door de autoriteiten af.

De SEC beschuldigde PWC van nalatigheid bij zijn controle van de boekhouding van het inmiddels bankroete telecombedrijf Smartalk. De schikking is een nieuwe smet op het blazoen van de accountancy, en in het bijzonder op dat van PWC. Deze firma kreeg een jaar geleden ook al boete gepresenteerd van de SEC. Toen ging het om een bedrag van 5 miljoen dollar. De SEC had destijds geconstateerd dat PWC bij zestien klanten bepaalde kosten ten onrechte had goedgekeurd in de boekhouding.

In de laatste affaire is PwC is geen wetsovertreding ten laste gelegd omdat er een schikking is getroffen. Bovendien voorkomt de schikking dat het accountantsconcern zich schuldig of onschuldig aan fraude moet verklaren.

De zaak stamt uit 1997, toen PWC de controleur was van Smartalk en de goedkeuring gaf aan de boekhouding, die achteraf onjuiste, misleidende informatie bleek te bevatten. Smartalk, leverancier van prepaid telefoonkaarten, is inmiddels failliet.

Het bedrijf schreef met goedkeuring van PwC 25 miljoen dollar aan herstructureringsreserve in de boeken, terwijl die gelden volgens de regels niet als zodanig geboekt konden worden. Het bedrag betrof boekwinst op een aantal eerder aangekochte bedrijven.

De SEC heeft inzake Smartalk ook met Philip Hirsch, die naast PWC ook de boeken controleerde, een regeling getroffen. Deze accountant, die de beschuldigingen nooit heeft ontkend of bevestigd, mag een jaar lang geen beursfondsen meer controleren. Daarna heeft hij weer de mogelijkheid om als controleur aan de slag te gaan bij beursgenoteerde ondernemingen.

In januari heeft de SEC nog een andere grote accountantsfirma aangepakt. KPMG LLP wordt er van beschuldigd Xerox te hebben toegestaan dat de boeken werden gemanipuleerd, waarmee een gat van 3 miljard dollar kon worden gecamoufleerd. KPMG heeft tot nu toe zijn Xerox-audits, van de periode 1997-2000, van Xerox's financiële publicaties verdedigd. KPMG noemt de beschuldiging van de SEC ongefundeerd.

Kopieer en printerfabrikant Xerox kreeg vorig jaar zelf niettemin een boete voor zijn kiezen van 10 miljoen dollar van de SEC. Het concern had zijn omzetcijfers te positief voorgespiegeld en moest die met miljarden neerwaarts bijstellen. Inmiddels is PWC de accountant van Xerox.