Claim tegen tabakssector afgewezen

Een Amerikaans hof van beroep heeft een claim van 145 miljard dollar (124 miljard euro) afgewezen tegen vijf grote tabaksproducenten in de VS. Het vonnis is een tegenvaller voor de antirooklobby in de VS.

Het oordeel van de drie rechters in de zuidelijke staat Florida kwam op dezelfde dag dat de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) een anti-rookverdrag unaniem accepteerde. Dat verdrag voorziet wereldwijd in strengere maatregelen tegen de tabaksindustrie.

De claim van 145 miljard dollar werd drie jaar geleden toegewezen door een rechtbankjury tijdens een zogenoemd class action lawsuit, één rechtszaak namens alle klagers. Tijdens de zaak waren drie zieke rokers – allen hadden kanker – representanten voor tussen de 300.000 en 700.000 zieke rokers in de staat. De jury oordeelde dat sigaretten dodelijk en verslavend waren en dat mensen ziek werden als zij de aanwijzingen van de tabaksindustrie opvolgden. Hierop oordeelde de jury in 2000 dat de honderdduizenden rokers die zich bij de zaak hadden aangesloten schadevergoedingen moesten krijgen.

De drie rechters van het hof vernietigden het oordeel omdat deze procesgang helemaal niet gevoerd had mogen worden als een gezamelijke claim omdat de omstandigheden niet voor alle klagers identiek waren. ,,Het lot van een gehele industrie mag niet worden bepaald door een onterechte rechtsgang'', aldus het hof. De vijf tabaksproducenten, makers van onder meer de sigaretmerken Philip Morris, Pall Mall en Lucky Strike, zeiden dat zij allen failliet zouden gaan als de claim gehandhaafd zou blijven. De rechters besloten echter ook dat de rokers in Florida wel afzonderlijk de bedrijven kunnen aanklagen.

De rechters hadden niet alleen kritiek op de proceskeuzen. Ook zeiden ze dat de jury had moeten meewegen dat de tabaksindustrie al een overeenkomst had met de overheid over de betaling van in totaal 246 miljard dollar in de komende 25 jaar. Bij deze schikking zouden de claims zijn inbegrepen van alle Amerikaanse staten.

De aandelen van de tabakproducenten schoten omhoog. Altria, het voormalige Philip Morris, steeg met 10 procent.