Bush' `milieuminister' stapt op

Christine Todd Whitman vertrekt volgende maand als hoofd van het Amerikaanse Agentschap voor Milieu (EPA). In een brief aan president Bush schrijft ze om persoonlijke redenen terug te treden uit de functie die vergeleken kan worden met die van minister van Milieu.

De voormalige gouverneur van New Jersey, een gematigde Republikein die voor haar aantreden een goede naam had bij milieuorganisaties door haar initiatieven op het gebied van natuurbescherming, schrijft dat ze tevreden haar post verlaat: ,,Het EPA heeft een benijdenswaardige lijst met successen.''

Ook binnen het EPA heeft ze steeds geprobeerd een gematigde koers te varen. Maar ze werd daarbij regelmatig gepasseerd door de president, met zijn bedrijfsvriendelijke beleid. Whitman werd al in maart 2001, kort na het aantreden van Bush, in het nauw gedreven toen de president zei dat hij het Kyoto-protocol over het terugdringen van broeikasgassen niet zou ratificeren omdat het te duur was. Kort daarvoor had Whitman nog aan haar collega's van de G8, de zeven rijkste industrielanden en Rusland, had bezworen dat de Amerikaanse regering haar Kyoto-toezeggingen zou nakomen.

Na Kyoto volgden een reeks maatregelen die, ondanks Whitmans pogingen ze uit te leggen als goed voor het milieu, in de praktijk veelal neerkwamen op een versoepeling van bestaande richtlijnen, zoals over bescherming van lucht, water en land.

Bij milieuorganisaties groeide de kritiek op Whitman, die zich verdedigde door te stellen dat ,,bescherming van het milieu en economische ontwikkeling'' hand in hand gaan. ,,Christie Whitman moet het gevoel hebben dat haar lange, nationale nachtmerrie eindelijk voorbij is'', aldus Philip Clapp, voorzitter van de National Environmental Trust. ,,Nooit eerder is een hoofd van van het EPA zo voortdurend en openlijk vernederd door het Witte Huis. Ze was twee jaar lang een trouwe soldaat van de president. Maar er komt een moment dat zelfs de meest trouwe soldaat niet langer het onverdedigbare kan verdedigen.''

Volgens de voorzitter van Defenders of Wildlife, Roger Schlickeisen, heeft de huidige Amerikaanse regering een ,,weerzinwekkende staat van dienst, niet alleen door het milieu te negeren, maar door aggressief te werken aan de ondermijning van decennia van wetgeving ter bescherming van onze lucht, ons water en ons land.''