Arrestaties prominenten in Portugal

De Portugese oppositieleider en oud-minister Paulo Pedroso is vanochtend in voorlopige hechtenis genomen wegens vermeende betrokkenheid bij een pedofielennetwerk dat vanuit staatskindertehuizen werd geleid. Pedroso ontkent de beschuldigingen.

De pedofiliezaak kwam in november vorig jaar aan het licht. Ruim honderd, merendeels wees- en straatkinderen zouden jarenlang in staatskindertehuizen seksueel zijn misbruikt. De wantoestanden konden zeker 25 jaar blijven voortbestaan omdat de leiding van de katholieke liefdadigheidsinstelling Casa Pia, waartoe de tehuizen behoorden, de klachten van de slachtoffers naast zich neerlegde. De kinderen zouden door de leiding zijn `uitgeleend' aan derden.

De zaak heeft in Portugal voor grote opschudding gezorgd. Onder de gearresteerde hoofdverdachten bevindt zich Carlos Cruz, een van de bekendste televisiepresentatoren van het land. Zijn poging naar Brazilië te vluchten, werd eerder dit jaar verijdeld. Andere verdachten zijn een ex-medewerker van een kindertehuis in Lissabon, een kinderarts en een advocaat.

De socialist Pedroso, wiens immuniteit als parlementariër gisteren werd opgeheven zodat hij kon worden gearresteerd, is de meest prominente politicus die tot dusverre wordt gehoord. Hij was in 2001 en 2002 minister van Sociale Zaken en Werkgelegenheid, en was verantwoordelijk voor Casa Pia. Het Portugese persbureau Lusa meldt dat de oud-minister veertien uur lang is ondervraagd en betrokken zou zijn bij vijftien zaken van seksueel misbruik van minderjarigen.

Pedroso zegt onschuldig te zijn, en noemde beschuldigingen als zou hij van het netwerk hebben afgeweten ,,laster''. De leider van de Socialistische Partij, Eduardo Ferro Rodrigues, zei dat de beschuldigingen onderdeel waren van een plan om hem ten gronde te richten.

Eerder deze week werd oud-ambassadeur in Zuid-Afrika, Jorge Ritto, gearresteerd op verdenking van betrokkenheid bij het netwerk. Ritto werd eerder van pedofilie beschuldigd. In 1970 werd hij ontslagen als consul in Duitsland wegens geruchten over seks met een minderjarige jongen. Ook de oud-ambassadeur ontkent betrokkenheid bij het pedofielennetwerk.