Aardbeving treft Algerije: 643 doden

Bij een zware aardbeving in het noorden van Algerije zijn gisteravond zeker 643 mensen om het leven gekomen. Bijna 4.700 anderen raakten gewond, meldden Algerijnse autoriteiten.

Omstreeks 19.45 uur brak paniek uit in en rond de hoofdstad Algiers, toen een aardbeving met een kracht van 6,7 op de schaal van Richter verschillende gebouwen verwoestte. Duizenden mensen werden bedolven onder het puin. Het is de krachtigste beving in Algerije in twintig jaar.

Geschokte inwoners van de industriestad Rouiba, 30 kilometer ten oosten van Algiers, zochten afgelopen nacht wanhopig naar familieleden. ,,Een catastrofe. Nooit eerder heb ik zo'n ramp gezien. Alles is ingestort'', vertelde Yazid Khelfaoui, die zijn moeder verloor, aan het persagentschap Reuters. Ooggetuigen melden dat gebouwen als kaartenhuizen in elkaar stortten. De elektriciteit viel in het grootste deel van de stad uit, wat het reddingswerk bemoeilijkte. Op de Franse televisie vertelde een man dat hij in Algiers mensen uit het raam van een hotel had zien springen.

In de stad Bouermes, 50 kilometer ten oosten van de hoofdstad, stortte een tiental huizen in. Het dodental bedraagt er inmiddels 256. Het epicentrum van de aardbeving lag nog tien kilometer verder in oostelijke richting, nabij de stad Thenia. Daar stortte een school in. De bevolking in het getroffen gebied werd in de loop van de nacht nog opgeschrikt door verscheidene naschokken.

Op de Algerijnse staatstelevisie werden beelden getoond van rijen omwikkelde lijken. Ziekenwagens uit omliggende dorpen kwamen naar de hoofdstad omdat de ziekenhuizen de toestroom van gewonden niet aankonden. De staatsradio riep burgers op bloed te geven.

Minister van Binnenlandse Zaken Nouredine Yazid Zerhouni verwacht dat het dodental nog zal oplopen. ,,Het Algerijnse volk is door ongeluk getroffen'', verklaarde eerste minister Ahmed Ouahia. De president van het Noord-Afrikaanse land, Abdelaziz Bouteflika, heeft onmiddellijk een crisiscomité opgericht.

De aardbeving was ook in Spanje te voelen. Op het eiland Mallorca brak paniek uit. Algerije is in het verleden meermaals opgeschrikt door hevig bevingen. De ramp van gisteren roept herinneringen op aan de aardschok van 1980, toen 3.000 doden vielen. In december 1999 kwamen 28 mensen om bij een lichtere beving.