Scholen in rebels Atjeh in brand

Indonesië heeft rebellen van de beweging voor `Vrij Atjeh' (GAM) ervan beschuldigd op grote schaal scholen en andere overheidsgebouwen in brand te steken. In enkele kustdistricten in het noordoosten van Atjeh zijn het afgelopen etmaal bijna 200 scholen en overheidsgebouwen in vlammen opgegaan.

Wie achter de brandstichtingen zitten, is niet duidelijk. Volgens een woordvoerder van de Indonesische strijdkrachten willen rebellen van de GAM het leger in diskrediet brengen en het verzet onder de bevolking tegen het Indonesische staatsapparaat aanwakkeren. Maar zegslieden van de GAM ontkennen dat rebellen de tactiek van de verschroeide aarde toe te passen.

Het Indonesische leger stuurde gisteren troepenversterkingen en politie-eenheden naar de districten Pidie en Bireuen. In die regio zou de GAM aanzienlijke aanhang onder de bevolking hebben. De legerwoordvoerder zei vanochtend dat de reeks brandstichtingen nu grotendeels is gestopt.

De Indonesische regering besloot afgelopen weekeinde tot militair ingrijpen tegen de naar schatting 5.000 strijders van de GAM na het mislukken van vredesoverleg in Tokio. Atjeh, op de noordelijke punt van het eiland Sumatra, is een overwegend islamitische provincie en de GAM strijdt voor verregaande autonomie.

President Megawati Soekarnoputri zei gisteren het besluit tot de operatie met bezwaard gemoed te hebben genomen. ,,Ik hoop dat deze actie zal worden begrepen en ondersteund door het gehele Indonesische volk, inclusief die groepen die werken voor democratie en mensenrechten'', zei ze.

Uit de versnipperende berichten over de gevechtshandelingen blijkt dat sinds maandag enkele tientallen doden zijn gevallen, volgens de GAM vooral onder de burgerbevolking. Vanochtend werd melding gemaakt van hevige gevechten tussen Indonesische soldaten en rebellenstrijders in de buurt van Bireuen. Een lokale hulpverlener van het Rode Kruis zei berichten te hebben ontvangen over de dood van tien mensen. ,,Maar we kunnen het betreffende gebied niet bereiken want er wordt nog steeds zwaar gevochten'', zei hij.

De Indonesische strijdkrachten houden er rekening mee dat de militaire operatie in Atjeh lang kan duren. ,,Dit is een oorlog die zeker niet in enkele weken kan worden gewonnen zoals de Amerikanen deden in Irak'', zei gisteren legerwoordvoerder luitenant-kolonel Achmad Yani Basuki. Hij zei dat de rebellen er een guerrillaoorlog van willen maken. Hij onderstreepte dat het leger zijn best doet slachtoffers onder de burgerbevolking te voorkomen.