Pessimisme bij M&S

De Britse `high street' is niet meer zo dominant – althans volgens Marks & Spencer (M&S). Het detailhandelsconcern gaat ervan uit dat de kledingmarkt in het Verenigd Koninkrijk volgend jaar met minder dan 3 procent kan groeien. Dat betekent een bijstelling van de eerdere prognoses van bijna 5 procent. De eigen kledingomzet van M&S heeft het zelfs nog slechter gedaan en is het afgelopen kwartaal gedaald.

Dat de consumenten de broekriem verder aantrekken is duidelijk slecht nieuws. Maar als je eenmaal aanvaardt dat de dagen van overvloed voorbij zijn, gaat het erom veerkracht te tonen.

Optimistische analisten hebben lange tijd betoogd dat M&S er uitstekend voorstond om beleggers in detailhandelsconcerns troost te bieden. Dat komt doordat het zich nog steeds in de herstelfase bevindt.

Vorig jaar groeide de operationele winst van het concern met een stevige 21 procent, toen M&S erin slaagde weggelopen klanten naar zijn winkels terug te lokken en hogere winsten uit zijn omzet te persen.

Het marktaandeel van het concern in de kledingsector nam toe van 11 naar 11,7 procent. En de brutomarges op kleding stegen met 1,6 procentpunt dankzij een betere doelmatigheid van de verkooppunten en krappere voorraden.

Maar ondanks het herstel zijn zowel het marktaandeel als de winstmarges nog niet terug op het historisch gemiddelde. Bovendien bezit het concern een aanjager in de vorm van zijn succesvolle gemakswinkelformule Simply Food.

Vandaar de theorie dat M&S de storm moet uitzitten door marktaandeel te veroveren en zijn winstgevendheid verder te verbeteren.

Toch is beleggen in M&S niet vrij van risico's. Is wat het terugwinnen van marktaandeel betreft het beste er alweer vanaf? De daling van de kledingomzet over het vierde kwartaal duidt daar wel op. Bovendien verwacht het concern nog steeds zijn productiekosten verder te kunnen drukken. Maar een dergelijk scenario kon wel eens onhoudbaar blijken als de economische inzinking zich verscherpt, waardoor consumenten gewoonlijk prijsbewuster worden.

Een klein beetje scepsis is al doorgesijpeld in de aandelenkoers, die vorig jaar met 30 procent is gedaald. Beleggers mogen geen grote verwachtingen van een opleving koesteren – totdat M&S kan aantonen dat het toekomstige verruimingen van de brutowinstmarge voor zichzelf kan houden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.