Worldcom schikt voor 430 miljoen

Het Amerikaanse telecombedrijf Worldcom betaalt een boete van 500 miljoen dollar (430 miljoen euro) voor de vorig jaar aan het licht gekomen boekhoudfraude, waarbij Worldcom de resultaten voor 11 miljard dollar naar boven had bijgesteld. Daarover heeft Worldcom, dat zichzelf sinds kort MCI noemt, gisteren een schikking getroffen met de Amerikaanse beurstoezichthouder SEC.

Het gaat om de hoogste geldboete die de SEC, wat staat voor Securities and Exchange Commission, ooit heeft opgelegd aan een onderneming. Het bedrag overtreft de boete van 10 miljoen dollar die kopieermachinesproducent Xerox vorig jaar kreeg voor onregelmatigheden in de boekhouding en is ook hoger dan de boetes die enkele zakenbanken binnenkort zullen moeten betalen wegens misleiding van beleggers.

Worldcom heeft maanden met de SEC onderhandeld over de schikking. In november werd een voorlopig akkoord bereikt toen MCI ermee instemde beleggers niet langer onwetend te houden over zijn financiële positie en toezegde de interne controle te verbeteren.

De schikking voorkomt dat WorldCom zich schuldig of onschuldig aan fraude moet verklaren. Het bedrijf heeft zich inmiddels omgedoopt in MCI om een nieuwe start te kunnen maken en heeft ook zijn hoofdkantoor verplaatst. Het bedrijf verkeert wel nog in surseance. Worldcom vroeg vorig jaar juli uitstel van betaling aan omdat het zijn schuld van 41 miljard dollar niet langer kon afbetalen. De schikking kan bijdragen aan de overlevingskansen van Worldcom.

Overigens moet de Amerikaanse rechter de schikking nog goedkeuren. De betrokken rechtbank, die van New York, neemt hierover op 11 juni een beslissing. Hij moet met name de vraag beantwoorden of 500 miljoen dollar genoeg is om de schade van gedupeerde beleggers te vergoeden. Het bedrag is veel lager dan beleggers hebben geclaimd. De advocaat van Worldcom, Paul Curnin, zegt dat ,,het bedrijf verheugd is dit stadium van de onderhandelingen bereikt te hebben''. Hij noemde het voorstel ,,voordelig'' voor de betrokken beleggers.