`De beste frisse lucht ooit'

Toen vrachtwagenchauffeur Tyrone Williams de laaddeuren van zijn witte oplegger opende, schrok hij zo dat hij zijn truck van de aanhanger ontkoppelde en op de vlucht sloeg. In de achtergelaten oplegger, die langs de kant van de weg in de Amerikaanse staat Texas stond geparkeerd, bevonden zich meer dan honderd uitgeputte illegalen. Achttien bleken de hitte en het gebrek aan lucht niet te hebben overleefd.

Uit de aan The New York Times vrijgegeven politieverklaring van Williams blijkt dat hij zich amper bewust was van de risico's die hij zijn menselijke vracht liet lopen. Zijn opdracht was de illegalen te vervoeren, van de Mexicaanse grens, Texas in. Daarvoor kreeg hij 2500 euro. Onderweg op het heetst van de dag zou hij een telefoontje hebben ontvangen en zijn gevraagd zijn vracht nog verder te vervoeren. Na aankomst zou hij opnieuw 2500 euro krijgen.

Maar halverwege de rit voelde Williams zijn wagen schudden. Hij stopte de truck, opende de laadruimte en sloeg op de vlucht.

De Latijns-Amerikaanse migranten hadden verwoede pogingen gedaan de aandacht te trekken van de chauffeur. Een man gebruikte zijn mobiele telefoon en wist de politie. Maar de persoon die de telefoon opnam sprak geen Spaans. Nog voordat hij hulp kon halen, verbrak de verbinding.

Uit de politieverklaring blijkt dat de meeste illegalen tussen de duizend en tweeduizend dollar hadden betaald voor hun smokkelreis naar de Verenigde Staten. Een van hen, Oscar Estrada, vertelt hoe de overlevenden probeerden te vluchten toen de deuren van de wagen werden opengezet. Een 14-jarig Mexicaans meisje herinnert zich vooral dat moment: ,,De lucht, de frisse lucht. Dat was de beste lucht die ik ooit heb geproefd'', zou ze in een verklaring gezegd hebben.