Ommekeer Telekom

Deutsche Telekom (DT) heeft het ergste achter de rug. De met veel vreemd vermogen uitgeruste onderneming heeft zijn schuldenlast onder controle, nu die in het eerste kwartaal is teruggebracht van 61 miljard naar 56 miljard euro. De nieuwe topman Kai Uwe-Ricke heeft de belangenverkopen serieus aangepakt en daarmee 2,8 miljard euro binnengehaald. Hij heeft ook een vrije kasstroom van 2 miljard euro weten te verwezenlijken. De winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen (ebitda) verdrievoudigde naar 323 miljoen euro. Het concern heeft zijn winstverwachting voor het hele jaar zelfs iets naar boven bijgesteld.

Maar dat het ergste achter de rug is, wil nog niet zeggen dat het meteen geweldig gaat. Beleggers moeten niet te veel hoop ontlenen aan deze resultaten. DT heeft tot nu toe slechts 15 procent van zijn jaarbudget voor investeringen gespendeerd. Zelfs als dat budget wordt gekort, zullen de kapitaaluitgaven zeker nog stijgen.

En hoewel er 3.000 arbeidsplaatsen zijn verdwenen, brengt DT afgevloeide werknemers onder bij een outplacementbureau dat zijn naam nog moet waarmaken. Vandaar dat DT's schimmige divisie 'overige activiteiten' dit jaar naar verwachting een verlies maakt van 700 miljoen euro.

Aandeelhouders die hopen dat DT een voorbeeld zal nemen aan France Telecom en een snelle schuldsanering zal doorvoeren, houden zichzelf voor het lapje. Niet alleen is de schuldenlast van DT minder hoog, maar de sanering ervan zal zijn kostenstructuur ook niet in overeenstemming brengen met een situatie van lagere groei. Dat komt doordat DT nog steeds lijkt te denken dat het een onderneming is met groeipotentie.

De realiteit is echter dat de enige bron van groei een ondermaatse aanwezigheid op de Amerikaanse markt voor mobiele telefonie is. Ricke doet er waarschijnlijk goed aan dit belang terug te brengen tot een minderheidspositie, maar vermoedelijk zal hij proberen meer zeggenschap bij VoiceStream te verwerven zodra de balans van DT hem dat toestaat. De aandeelhouders hebben recht op een duidelijker beeld van DT's kosten in Duitsland en van de Amerikaanse strategie van het bedrijf.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.