Kampioen LA Lakers uitgeschakeld

Titelverdediger Los Angeles Lakers is vannacht uitgeschakeld in de strijd om het Amerikaans basketbalkampioenschap. San Antonio Spurs was in Los Angeles te sterk (110-82).

De overwinning van de Spurs was de vierde en beslissende in de best-of seven in de halve finales van de Western Conference (4-2). De club uit San Antonio ontmoet in de finale van de westelijke NBA-divisie de winnaar van het treffen tussen Dallas Mavericks en Sacramento Kings (tussenstand 3-3). De strijd om het Amerikaans kampioenschap wordt vervolgens beslist door een best-of-seven tussen de kampioen van de Western- en de Eastern Conference.

De nederlaag van gisteravond van de Lakers betekende het einde van een uitermate succesvolle periode voor de club van coach Phil Jackson. De afgelopen drie jaar was Los Angeles Lakers kampioen van de Verenigde Staten. Toen afgelopen nacht de laatste seconden van het duel tegen San Antonio Spurs wegtikten in het Staples Center in Los Angeles was het publiek muisstil. Even daarvoor, tijdens een time-out toen al duidelijk was dat de Lakers het niet zouden redden, hadden de fans hun favorieten nog een staande ovatie gegeven.

Halverwege het duel was het verschil tussen beide clubs nog vier punten in het voordeel van San Antonio. In het derde kwart groeide de marge naar negen. In het laatste deel van de wedstrijd werd de kampioen van de afgelopen drie jaar bij vlagen van de vloer gespeeld. Tim Duncan was de grote man bij San Antonio. Hij tekende voor 37 punten en 16 rebounds.

,,Wij hebben een fantastische tijd gehad'', zei Lakers-coach Jackson na afloop van het duel. ,,En we hebben opnieuw ons best gedaan, maar helaas was dat deze keer niet voldoende.'' Jackson, die in 1999 een vijfjarig contract tekende voor 30 miljoen dollar, zei ook volgend jaar Los Angeles Lakers te coachen. Eerder had hij dat opengelaten wegens problemen met zijn gezondheid. In de jaren negentig had Jackson met zijn toenmalige club, Chicago Bulls, zes keer de NBA-titel gewonnen.

Sterspeler Koby Bryant van de Lakers zocht na afloop van de wedstrijd tegen de Spurs huilend de kleedkamers op. ,,Ik haat dit gevoel (verliezen, red.), ik wil het ook nooit meer voelen'', stamelde hij.