Inmiddels vijf bestuurders weg bij dochter Ahold

Bij US Foodservice, de Amerikaanse dochter van Ahold die de winst 880 miljoen dollar te hoog voorstelde, zijn gisteren nog eens twee topmanagers opgestapt.

Eerder deze week diende Jim Miller, oprichter en directeur van US Foodservice, zijn ontslag in als lid van de raad van bestuur van Ahold. Inclusief MiIler zijn inmiddels vijf managers uit het achtkoppige bestuur van US Foodservice verdwenen.

Bij het jongste vertrek gaat het om financiële man Michael Resnick (41) en huisjurist en executive vice-president David Abramson (50). Ahold heeft niet gezegd of zij direct betrokken zijn bij de grootscheepse fraude bij US Foodservice. Hetzelfde geldt voor Miller. Op de aandeelhoudersvergadering van deze week stelde Aholds interim-voorzitter H. de Ruiter met nadruk dat ,,tot dusver'' niet is gebleken dat Miller bij de fraude betrokken is.

De langverwachte slachting in het management van US Foodservice is in de Verenigde Staten positief opgevat. Het ,,laat zien dat het hoogste management bij US Foodservice eindelijk rekenschap aflegt voor de significante fraude'' bij het bedrijf, aldus analiste Kathleen Boyle van Smith Barney Citigroup in een rapport. ,,Ahold maakt schoon schip'', zegt Mia Kirchengaessner van zakenbank Sanford Bernstein. ,,US Foodservice is Aholds grootste Amerikaanse dochteronderneming. Het is buitengewoon belangrijk dat iemand orde op zaken stelt.''

Algemeen wordt aangenomen dat Anders Moberg, de nieuwe topman van Ahold, de top van US Foodservice ter verantwoording heeft geroepen voor het gat van 880 miljoen dollar dat het bedrijf had gecreëerd in zijn boekhouding. Eerder deze maand werden Mark Kaiser en Tim Lee, die direct betrokken zouden zijn geweest bij deze fraude, de laan uitgestuurd.

Jim Miller stootte US Foodservice in tien jaar tijd vrijwel eigenhandig op tot de nummer twee in de voedseldistributie. Het is inmiddels de vraag of het bedrijf nog wel winstgevend is.

Hoewel Miller op de loonlijst bijft staan van Ahold, worden naar verluidt interim-managers aangetrokken om de vacante posities te bezetten. Over de afvloeiingsregeling van de drie vertrokken managers is niets bekend.

Het onderzoek van de Amerikaanse beursautoriteiten, de Securities & Exchange Commission, naar de boekhoudfraude bij US Foodservice is nog niet afgerond, evenmin als het onderzoek van justitie in New York.

De ten minste veertien rechtszaken die de afgelopen maanden tegen Ahold zijn aangespannen door gedupeerde beleggers tonen weinig vooruitgang. Er zijn nog geen bedragen genoemd. Eerst moet bepaald worden waar de zaak voorkomt – in Virginia, waar Ahold USA is gevestigd, in Maryland, waar US Foodservice is gevestigd, of in New York – en wie gaat optreden als lead plaintiff ofwel hoofdeiser. Het kan jaren duren voordat de rechter uitspraak doet.

Het vertrek van zowel Miller als Resnick en Abramson verandert weinig aan de zaak, meent Steve Toll van advocatenkantoor Cohen Milstein Hausfeld & Toll in Washington. ,,Het lijkt me sterk dat Miller ons nu vrolijk komt vertellen hoe de fraude in elkaar zat.'' De advocaat overweegt tevens tegen Miller een schadeclaim in te dienen, omdat de fraude onder zijn leiding geschiedde.