Twain en Broadway

Een eeuw geleden was er voor het toneelstuk geen producent te vinden, en kreeg de auteur het advies om zijn manuscript te verbranden. Anno 2003 is er een kans dat Is He Dead? van de Amerikaanse schrijver-humorist Mark Twain (1835-1910) zelfs op Broadway terechtkomt. Volgens de New York Times heeft de succesrijke producent Bob Boyett een optie genomen op de nooit opgevoerde zwarte komedie, die door Twain in 1898 vergeefs aan diverse producenten werd aangeboden.

Het manuscript van Is He Dead? werd pas twee jaar geleden teruggevonden. De Twain-expert Shelley Fisher Fishkin, auteur van een standaardwerk over de Afro-Amerikaanse wortels van Twains beroemdste roman Huckleberry Finn, trof het toneelstuk aan in de bibliotheek van de Universiteit van Californië te Berkeley, die het grootste Twain-archief ter wereld heeft.

Fishkin legde het toneelstuk Is He Dead? voor aan de acteur Hal Holbrook, die in andere stukken van Twain heeft gespeeld. Na zijn commentaar (,,Je bent op een goudader gestuit'') kwam het terecht bij Boyett, die meende dat het ,,beslist op de planken kan werken''.

Is He Dead? is een komedie over arme schilders in Montmartre die de dood van een van hen ensceneren om de prijzen van diens schilderijen op te drijven. Behalve een satire op het kunstbedrijf is het stuk ook een spel met nationale stereotypen – iets dat Twain, de auteur van hilarische reisromans als The Innocents Abroad wel toevertrouwd is.