KPN kan weer groeien

KPN worstelt met de vraag waarmee uiteindelijk ook andere grote telecomconcerns als France Telecom en Deutsche Telekom te maken zullen krijgen: wat te doen als de balans is gerepareerd? Het Nederlandse concern heeft de nettoschuld naar 11 miljard euro teruggebracht, slechts 2,3 maal de winst op jaarbasis vóór rente, belastingen en afschrijvingen (ebitda).

Na een investeringspauze en de verkoop van bedrijfsonderdelen werpen de bezuinigingen resultaat af: de ebitda steeg in het eerste kwartaal met 29 procent, ook al nam de omzet slechts met 2 procent toe. Maar topman Ad Scheepbouwer weet dat beleggers binnenkort méér zullen eisen. Daarom heeft hij beloofd de `echte groei' bij KPN terug te brengen.

Anders dan British Telecom, dat de zeggenschap over zijn activiteiten in de mobiele telefonie opgaf om zijn balans te kunnen repareren, heeft KPN nog steeds groeimogelijkheden. Maar terwijl de Nederlandse mobiele divisie KPN Mobile sterk is, blijft het Duitse E-plus een onopgelost probleem. Met een marktaandeel van wellicht 13 procent is E-Plus onder de maat. De divisie haalt wel geld binnen, maar geen aandeelhouderswaarde. E-Plus moet waarschijnlijk zijn iets kleinere concurrent Viag van het Britse O2 overnemen. Die overeenkomst zou waarde scheppen – en de balans van KPN kan de druk nu wel aan.

Maar de Britten lijken een hogere prijs te willen bedingen dan Scheepbouwer bereid is te betalen.

Viag mag dan moeite hebben zelfstandig het hoofd boven water te houden, O2 speelt zijn zwakke hand gewiekst uit. Het heeft zijn kapitaaluitgaven gekortwiekt door met Deutsche Telekom een overeenkomst over het delen van netwerken te sluiten. Intussen heeft het zich ontpopt tot een luis in de pels door marktaandeel te kopen. Tot voor kort stond zijn balans KPN niet toe te reageren, maar het spel is aan het veranderen. Scheepbouwer heeft aantrekkelijke nieuwe tarieven onthuld. Bovendien zegt hij bereid te zijn de ebitda-marges bij E-Plus te laten dalen van 27 naar 20 tot 25 procent, in een poging het aantal abonnees op te krikken van 7,4 naar 8 miljoen.

Scheepbouwer is er niet op gebrand groei te kopen. Zijn abonneeaantal haalt het niet bij het marktaandeel van 20 procent dat hij op de lange termijn wil bereiken. Het aantal van 8 miljoen is eerder bedoeld om O2 onder druk te zetten. Hoe langer de Britten een overeenkomst afhouden – en hoe meer KPN investeert in zijn UMTS-netwerk – des te minder geneigd de Nederlanders zullen zijn om een bod uit te brengen. Want de bezuinigingsmogelijkheden nemen allengs af. Het zou dus kunnen dat O2 binnenkort rooksignalen gaat uitzenden. Als het bedrijf later deze maand zijn resultaten bekendmaakt, moeten de genoemde doelstellingen voor de kapitaaluitgaven en het abonneeaantal goed in de gaten worden gehouden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.