IJzingwekkende miskoop

Dat hij ietwat in de schaduw is gebleven van groten als George Gershwin, Cole Porter of Richard Rogers, komt misschien omdat Harold Arlen (1905-1986) geen beroemde musicals op zijn naam heeft staan. Hij was meer de man van de losse nummers, maar die mogen er dan ook zijn. Zoals het intens verdrietige Stormy weather, het euforische I've got the world on a string en het eeuwig verlangende Over the rainbow, om er maar drie uit zijn veelomvattende repertoire te noemen. Ze worden nog dagelijks, overal ter wereld, gezongen.

Materiaal te over, zodoende, voor de Canadese productie Stormy weather, the music of Harold Arlen, die vanavond te zien is in de NPS-rubriek Pitch. De vraag is alleen hoe zo'n klankomrankt leven het best in beeld kan worden gebracht. In een documentaire bijvoorbeeld, met authentieke filmpjes uit zijn glorietijd en uitleg over zijn samenwerking met geniale tekstdichters als Yip Harburg, Ted Koehler en Johnny Mercer. Of gedramatiseerd, met een acteur in de rol van Arlen. Of in een show, met nieuwe versies van de oude nummers. Elke keus is te verdedigen. Maar niet die van regisseur Larry Weinstein: hij doet het alle drie een beetje.

In artistiekerig bedoelde beelden zien we een acteur, die speelt dat hij de oude Arlen is. Met een gepijnigde blik doolt hij rond door zijn verleden, dat wordt opgeroepen door documentaire fragmenten op diverse tv-schermen. In dat verleden duikt voortdurend de fragiele gestalte van zijn jonge vrouw op, die – ook in werkelijkheid – op latere leeftijd onder diepe depressies gebukt ging. En telkens stuit Arlen ook op z'n eigen nummers, die worden vertolkt door vocalisten van nu.

Allemaal stierlijk vervelende tijdverspilling rond een handvol prachtige songs, die tot overmaat van ramp ver beneden de maat worden uitgevoerd. Het monotone geneuzel van Rufus Wainwright in It's only a paper moon, het nogal vlakke Stormy weather van Debbie Harry, de bespottelijke zang van Hawksley Workman in I've got the world on a string, het door Mary Margaret O'Hara toegetakelde Accentuate the positive – het is huiveringwekkend om te horen. Bijzonder vind ik alleen het gesyncopeerde Over the rainbow van Jimmy Scott. Hij weet ten minste wat hij zingt. Maar afgezien van dat ene nummer is dit programma de miskoop van de maand.

Pitch: Stormy weather, the music of Harold Arlen, NPS, Ned.3, 23.15-00.47u.