Gouverneur Australië treedt terug

De gouverneur-generaal van Australië legt zijn functie tijdelijk neer. Hij doet dit voor de duur van een rechtszaak over een verkrachting waarvan hij is beschuldigd.

Dit heeft de Australische premier John Howard gisteren bekend gemaakt. Gouverneur-generaal Peter Hollingworth is de officiële vertegenwoordiger van de Britse koningin in Australië, maar wordt benoemd door de Australische regering. Hij heeft de beschuldiging van de vermeende verkrachting, vier decennia geleden, vorige week publiekelijk ontkend.

De rechtszaak tegen de gouverneur-generaal werd eerder dit jaar aangespannen door het vermeende slachtoffer, dat schadevergoeding eiste. De vrouw, die door Hollingworth tijdens een zomerkamp in de jaren zestig zou zijn verkracht, pleegde vorige maand zelfmoord. De gouverneur-generaal nam zelf het besluit om tijdelijk terug te treden. Hij zei dit te doen ,,om de waardigheid van het ambt van gouverneur-generaal te beschermen.'' Zijn besluit werd gisteren door Howard bekendgemaakt. Twee jaar geleden werd Hollingworth, een anglicaanse geestelijke, op voorspraak van zijn geloofsgenoot Howard door de Britse vorstin benoemd.

Hollingworth raakte snel daarna al in opspraak, omdat hij in zijn functie als anglicaanse bisschop van Brisbane een geestelijke, die later schuldig werd bevonden aan pedofiele handelingen, bescherming zou hebben geboden. Toen die beschuldigingen vorig jaar werden geuit, gingen er al stemmen op om hem uit zijn functie te zetten. De roep om zijn vertrek nam in hevigheid toe toen vorige week een onderzoeksrapport van de anglicaanse kerk het gedrag van Hollingworth destijds als ,,onhoudbaar'' bestempelde.

De rol van de gouverneur-generaal in de Australische monarchie-met-afstandsbediening is vooral symbolisch. In het verleden is de functie vooral bekleed door gepensioneerde rechters die zelden iets nieuwswaardigs hebben gezegd of gedaan. Zowel in de serieuze pers als in de roddelpers is dan ook nauwelijks aandacht voor de man die de eenheid van de Australische natie moet uitstralen.

In Australië is er inmiddels veel kritiek op premier Howard, die de Britse vorstin bindend adviseert over benoeming en ontslag van de gouverneur-generaal. Kinderbeschermingsgroepen reageerden vandaag verbolgen omdat Howard de gouverneur-generaal niet heeft ontslagen. Ze vinden Hollingworths betrokkenheid in de pedofiliezaak al voldoende om hem te diskwalificeren. Zij willen dat Hollingworth niet meer terugkeert, ook wanneer de verkrachtingszaak niet zou worden bewezen.

Officieel laat Howard de keus aan Hollingworth, maar de werkelijkheid is dat deze onmogelijk in zijn functie kan terugkeren. ,,De enige keus die Hollingworth in dat geval hoeft te maken, is met welke hengel hij gaat vissen, want hij heeft dan zeeën van tijd'', stelt de Australische krant Sydney Morning Herald vandaag.