Een zeldzaam degelijk debuut van Conrad Williams

De carrière van Conrad Williams had een weinig literaire start. Hij begon zijn arbeidzame leven als advocaat, en inmiddels is hij werkzaam bij een filmagentschap. In zijn debuutroman Sex and Genius valt van deze achtergrond wel iets te bespeuren, zowel in de onderwerpkeuze als in de stijl.

Het verhaal draait om Michael Lear, een documentairemaker die voor de BBC vooral geïnteresseerd is in obscure, culturele onderwerpen. Zijn streven: een film maken over de als kluizenaar in Italië levende grote romancier James Hilldyard. Wanneer hij pogingen doet de onwillige schrijver van de noodzaak van zo'n documentaire te overtuigen, wordt hij door Hilldyard gevraagd zijn persoonlijk assistent te worden, omdat er niemand is die zijn werk zozeer tot in de details kent.

Die documentaire komt er niet, maar dat betekent niet dat de film uit het plot verdwijnt, want Hollywood gaat zich ermee bemoeien. Hilldyard heeft namelijk een roman geschreven die hij niet van plan is te publiceren, maar die wel zeer geschikt wordt bevonden om te verfilmen. De aanvankelijk zeer principiële Lear gaat daar steeds meer voor voelen, vooral vanwege de aantrekkelijke actrice die de hoofdrol zou gaan spelen. Wanneer seks in het spel is, worden de grillen van het genie opmerkelijk snel opzij geschoven. Fraai zijn bijvoorbeeld de pogingen van Lear om Hilldyard ervan te overtuigen dat de veel te jonge actrice wel degelijk geschikt is om de oudere vrouw te spelen: `Ze is twintig jaar te jong voor de rol!' – `Maar ze heeft wel talent'.

De roman is van een zeldzame degelijkheid. Experiment wordt geschuwd, maar het steeds ingewikkelder plot wordt geduldig en bekwaam uitgewerkt. De karakteriseringen blijven soms wat aan de oppervlakte steken, maar de dialogen zijn weer heel vlot. Sex and Genius is geen boek dat lang beklijft, maar wel een dat tijdens het lezen constant amuseert. De conclusie ligt voor de hand: zo snel mogelijk verfilmen.

Conrad Williams: Sex and Genius. Bloomsbury, 316 blz. €11,20