Marktleider Opel haalt alle trucs uit kast

Met renteloze leningen proberen diverse auto- importeurs de teruglopen- de verkopen op te vijzelen. Voor Opel staat ook het markleiderschap op het spel.

Drie jaar lang een renteloos krediet van 15.000 euro op een nieuwe Opel Astra. Wie had een paar jaar geleden durven voorspellen dat het populairste automerk van Nederland nog eens met zulke aantrekkelijke aanbiedingen op zoek zou gaan naar klanten?

Maar na 34 jaren marktleiderschap is de Duitse dochteronderneming van het Amerikaanse General Motors niet langer de onaantastbare nummer één van Nederland. Was de Astra drie jaar geleden nog de bestverkochte auto, inmiddels is de middenklasser voorbijgestreefd door diverse concurrenten. De tijd dat Nederlandse automobilisten genoegen namen met een degelijke, maar saaie auto is kennelijk voorbij.

Vorig jaar wist Opel in december nog net Renault van het lijf te houden. Dit jaar is het een ander Frans merk dat de hegemonie dreigt te doorbreken. In de eerste vier maanden van dit jaar nam Peugeot in de verkoopstatistieken een voorsprong op Opel van 2.742 auto's, bijna 1,5 procentpunt marktaandeel. De twee populairste auto's van dit moment, de 206 en de 307, staan bij Peugeot in de showroom. De importeur van Peugeot laat weten het leuk te vinden om marktleider te zijn. Maar een doel op zich is het niet, zegt een woordvoeder. Het Franse merk is zeker niet van plan de huidige toppositie met kunstgrepen te consolideren. Renault, dat het vorig jaar dankzij de Scénic en de Laguna zo goed deed, liet zich destijds in soortgelijke bewoordingen uit.

Voor Opel liggen de zaken anders. Geen enkel automerk kan zich in Europa beroepen op zo'n lange overheersing als Opel in Nederland. Het is de importeur veel waard om eind december op het hoofdkantoor in Breda voor de 35ste achtereenvolgende maal de vlag uit te kunnen hangen.

,,Die nummer-éénpositie is een enorme drijfveer voor ons'', bevestigt woordvoerder D. Braakhekke van Opel Nederland. Dat het merk met de bliksemschicht op de motorkap zijn suprematie op de Nederlandse markt is kwijtgeraakt, heeft volgens Braakhekke verschillende oorzaken. ,,De smaak van de consument is aan het veranderen. En niet langer worden alleen in Duitsland goede auto's gebouwd.'' Bovendien, zegt de Opel-woordvoerder, zijn een aantal modellen aan het eind van hun levenscyclus. Volgend jaar komt de nieuwe Astra en de Vectra-stationwagen is pas in oktober leverbaar. De nieuwe Meriva is zo'n succes dat de leveringstijd erg lang wordt. ,,Als Opel ondanks die problemen de eerste plaats weet vast te houden, geeft dat status. Niet alleen voor de importeur, ook voor de dealers is dat belangrijk. Zo'n toppositie vertaalt zich naar de consument.''

De concurrent kijkt er anders tegen aan. Renault noemt de renteloze kredieten van Opel een ,,ultiem redmiddel'' om de tanende marktpositie te redden. Het Franse merk wijst erop dat Opel meer kunstgrepen toepast om de toppositie vast te houden. Eind december zette Opel 1.200 Agila's en Corsa's op kenteken, om die in het nieuwe jaar met korting in de showrooms te zetten. En Opel dumpt grote hoeveelheden auto's op de verhuurmarkt, zegt Renault-topman Jacques Daniel, om de registratie van het aantal nieuw verkochte auto's op peil te houden. Volgens de Franse directeur schiet Opel daarmee in eigen voet. Na zes of negen maanden moeten de auto's contractueel van de verhuurmaatschapppijen worden teruggekocht. Met deze duizenden goedkope, gebruikte auto's in de showrooms holt Opel de markt voor nieuwe Opels uit. ,,Ik hou daarom nu van Opel'', zegt Daniel cynisch.

Opel wuift de kritiek weg. De importeur ontkent de 1.200 Agila's en Corsa's tussen kerst en oud en nieuw op kenteken te hebben gezet om de registratiecijfers op te krikken. De met ingang van van 1 januari aflopende subsidie voor energiezuinige auto's was het oogmerk. ,,Dat was geld dat op straat lag'', zegt woordvoerder Braakhekke. Ook ontkent Opel auto's op de verhuurmarkt te dumpen. ,,Wij doen gewoon zaken, net als andere merken.''

Vast staat dat Opel met de renteloze kredieten voor vuurwerk in de showrooms zorgt. De consument, die ook bij Fiat, Kia en Peugeot voor sommige modellen renteloos kan lenen, profiteert. En de koopjesjager kan zijn vakantiegeld op een spaarrekening zetten, want de auto-importeur is plotseling een gulle geldverschaffer.