Bush als `Top Gun' leidt tot kritiek

,,Ontzettend opwindend'' vond de Amerikaanse president Bush zijn landing op de USS Abraham Lincoln vorige week met een S-3B Viking straaljager. Vanaf het vliegdekschip, dat terugkeerde uit de Golf naar San Diego, gaf Bush een toespraak waarin hij de grote militaire operaties in Irak ten einde verklaarde.

Maar de Democraten zijn minder blij met de landing van de Republikeinse president. De USS Abraham Lincoln lag slechts 50 kilometer buiten de kust van Californië toen een in vliegenierskleding gehulde president als co-piloot van een marinestraaljager landde. Normaal reist de president dit soort kleine afstanden per helikopter.

Medewerkers van de Democratische afgevaardigde David Obey (Wisconsin) berekenden dat het bezoek van Bush de aankomst van de Abraham Lincoln met een dag vertraagde en de belastingbetaler zeker 1 miljoen dollar extra kostte, exclusief ruim 100.000 dollar voor een extra dag salaris voor de 4000 matrozen en de kosten voor de extra beveiliging en training van de president. Het schip voer bovendien trager en moest enigszins draaien om de kustlijn van Californië buiten het beeld van de televisiecamera's te houden terwijl Bush zijn toespraak hield.

,,Ik vraag me af wat de motieven zijn van een aan het bureau gebonden president die de kleding van een strijder aantrekt voor een speech'', zei de Democraat Robert Byrd eergisteren in het Congres. Byrd, de enige senator die is blijven spreken over de oorlog tegen Irak, beschuldigt de president ervan het eind van de oorlog te gebruiken als campagnemiddel voor de presidentsverkiezingen van 2004.

,,Amerikaanse bloed is op buitenlands gebied vergoten ter verdediging van het beleid van de president. Dit is geen voor de televisie gemaakt decor voor een campagnespotje'', aldus Byrd. Hij roemde de simpele en waardige rede van Gettysburg door president Lincoln aan het einde van de Amerikaanse burgeroorlog.

Democraat Henry Waxman (Californië) heeft het Congres om een rekening gevraagd. ,,Ik denk dat de president pretendeerde dat hij een `Top Gun'-piloot is'', aldus Waxman in een verwijzing naar de film Top Gun uit 1986 over een groep elite-straaljagerpiloten. ,,Hij heeft de marine en de luchtmacht voor zijn eigen plezier gebruikt. Maar het leger is geen speeltje dat hij kan gebruiken of een rekwisiet voor zijn verkiezingscampagne.''

Het Witte Huis probeerde de opwinding gisteren te sussen: ,,De 5.000 matrozen herkenden het bezoek voor wat het is: de president komt langs om `dank u' te zeggen tegen diegenen die hun leven riskeerden.'' Witte Huis-woordvoerder Ari Fleischer ontkende dat Bush' landing bedoeld was om beelden te leveren voor campagnespotjes, en zei dat het schip – ook zonder Bush' bezoek – pas vrijdag aan zou meren omdat dat zo was gepland. Volgens admiraal Pietropaoli van de Amerikaanse marine is het gebruikelijk dat schepen soms een dag voor de kust blijven liggen uit beleefdheid voor de familieleden van de opvarenden. ,,Je komt niet eerder aan voordat de moeders en kinderen aan de wal staan. ''

President Bush zelf zei gisteren van zijn pilotenwerk te hebben genoten. ,,Ik mis vliegen'', zo zei de president die in de jaren zeventig piloot was in de nationale garde van Texas. ,,En het was een ontzettend goede landing'', grapte hij.