Virgin aast op Concordes

De Concorde moet blijven vliegen, maar in de kleuren van Virgin Atlantic. De Britse zakenman Sir Richard Branson, eigenaar van het Virgin-luchtvaartconcern, heeft gisteren zijn inspanningen opgevoerd om de exploitatie van het supersonische Frans-Britse verkeersvliegtuig over te nemen, als het deze herfst uit dienst wordt genomen.

Zijn initiatief viel samen met de eerste winstcijfers van Virgin na een jaar van verliezen door `11 september'. Virgin maakte afgelopen jaar 10 miljoen pond (16 miljoen euro) winst tegen 92 miljoen pond verlies een jaar daarvoor. De omzet in 2002 kwam uit op 1,4 miljard pond, 100 miljoen minder dan een jaar daarvoor. Het aantal passagiers was 4 miljoen.

De Britse minister van Handel, Patricia Hewitt, zei ,,erg geïnteresseerd'' te zijn ,,om een voorstel van Richard Branson [over de Concorde] te bestuderen''. Branson zegt dat hij de Concorde goedkoper kan exploiteren dan British Airways en Air France, de twee luchtvaartmaatschappijen die nu met het toestel vliegen. Volgens Branson heeft het vliegtuig nog een levensduur van zeker twintig jaar. Branson ontkent dat zijn plan een publiciteitsstunt is en zegt te hopen op een overheidsinterventie, omdat het uit dienst nemen door British Airways en Air France neerkomt op kapitaalvernietiging. De Concorde is in de jaren zestig grotendeels op staatskosten ontwikkeld en daarna voor een symbolisch bedrag aan British Airways overgedragen.

Branson beschuldigde British Airways van ,,obstructie'', omdat ,,ze bang zijn dat wij er een succes van maken''. Airbus-directeur Noël Forgeard, de Franse bouwpartner in de Concorde, zei dat het ,,absoluut onrealistisch'' is het vliegtuig in de lucht te houden, omdat de onderhoudskosten sinds het neerstorten van een Concorde bij Parijs in 2000 explosief zijn gestegen, terwijl de passagiersaantallen zijn teruggelopen bij de huidige tarieven. Branson zegt echter lagere tarieven te kunnen bieden.

De Concorde reist al jaren vaak met de helft van alle stoelen leeg en maakt miljoenen verlies. Veel bedrijven die hun personeel routinematig met de Concorde lieten vliegen à 8.000 pond (13.000 euro) voor een retourtje naar New York, hebben dat geld niet meer. In de huidige recessie, waarbij veel banen verloren zijn gegaan in de luchtvaart, noemen beide maatschappijen de verliezen niet langer te rechtvaardigen. British Airways schrijft 84 miljoen af op zijn Concordes, die nu dagelijks vliegen tussen Londen Heathrow en New York (JFK), en in het seizoen tussen Londen en Barbados.