Pinnen à laSaddam: één miljard in 2 uur

Saddam Hussein mag dan uit de macht zijn verdreven, over zijn financiële status en die van zijn entourage van familieleden en getrouwen hoeft men zich geen al te grote zorgen te maken. In de vroege ochtend van 18 maart, zo'n 48 uur voor het begin van de Amerikaanse bombardementen op Bagdad, heeft één van Saddams zonen, Qusay, een bedrag van bijna een miljard dollar weggehaald uit de kluizen van de Centrale Bank in de hoofdstad. Letterlijk. Er waren drie trucks met opleggers voor nodig om ongeveer negen miljoen bankbiljetten van honderd dollar plus nog eens zo'n honderd miljoen aan eurobiljetten weg te voeren.

Dat hebben Iraakse en Amerikaanse functionarissen onthuld tegenover The New York Times. ,,Als je een opdracht krijgt van Saddam Hussein, ga je daar niet over discussiëren'', zegt een (anonieme) Iraakse bankfunctionaris die achteraf op de hoogte werd gesteld van de operatie.

Volgens The New York Times hadden Saddams tweede zoon, Qusay, en een persoonlijke assistent van de president, Abid al-Hamid Mahmood, de leiding over de opzienbarende geldopname. Ze vervoegden zich om vier uur 's ochtends bij de centrale bank met een brief bij zich, die was getekend door Saddam. Ook enkele andere hoge functionarissen, onder wie de directeur van de Centrale Bank en de Iraakse minister van Financiën, Hekmet al-Azawi, zouden aanwezig zijn geweest. De laatste zou zich inmiddels in Amerikaanse handen bevinden. Een groep arbeiders had vervolgens zo'n twee uur nodig om de bankbiljetten in de drie vrachtwagens over te laden. Het bedrag van een miljard dollar zou ongeveer eenvierde zijn geweest van de reserves van de Iraakse Centrale Bank aan harde valuta.

Waar het geld naar toe is gegaan, is onduidelijk, net zoals de huidige verblijfplaats van Saddam Hussein, Qusay Hussein of Mahmood onbekend is. Volgens de Iraakse oppositie is het aannemelijk dat de geldroof een cruciaal element is in Saddams `post-occupation' strategie. Anders dan zijn minister van Informatie, Sahhaf, steeds deed voorkomen, voorzag Saddam kennelijk dat de Amerikanen de overwinning zouden behalen en dat hij zich een tijdje zou moeten schuilhouden in afwachting van betere tijden.

Volgens sommige Amerikaanse bronnen is het heel goed mogelijk dat het geld naar Syrië is getransporteerd. Zo zegt kolonel Ted Steel van de Amerikaanse speciale eenheden dat inlichtingendiensten melding hebben gemaakt van een konvooi van trucks met opleggers die de Iraaks-Syrische grens zijn overgestoken. Wat er in de vrachtwagens zat, werd niet gezegd.

Na de bezetting van Irak vonden Amerikaanse soldaten al voor zo'n 650 miljoen dollar aan biljetten van honderd dollar in een van de paleizen van Saddam. Dat geld zou afkomstig kunnen zijn van de roof op 18 maart. Maar een Iraakse functionaris denkt dat dat niet zo is. Volgens hem gaat dat om een persoonlijk spaarpotje dat Saddams oudste zoon, Uday, in de loop der jaren had aangelegd. ,,Dat was geld van Uday'', zegt hij.