Succesvolle vuurdoop nieuwe Ferrari

Michael Schumacher heeft zijn nieuwe Ferrari gisteren op het Circuito de Catalunya ingewijd met een overwinning, zijn tweede van dit nog jonge seizoen. De F2003-GA (de letters GA zijn de initialen van de afgelopen winter overleden oud-Fiat-topman Gianni Agnelli) beleefde zijn vuurdoop vanaf pole-position in de Grote Prijs van Spanje. Alleen tijdens zijn drie pitstops stond Schumacher de leiding in de race af.

Te vroeg beroofde Kimi Raikkonen gisteren de vijfde race van het seizoen van de nodige spanning. Eigenlijk deed hij dat een dag eerder al. Zaterdag was de leider in de stand om het wereldkampioenschap in de Formule I tijdens de kwalificatietraining van de baan geraakt en omdat hij kostbare seconden had verloren, brak hij zijn snelste ronde af en stuurde hij zijn Mercedes-McLaren de pitstraat in. Dus moest hij gisteren achteraan starten, vanaf de twintigste plek.

Het zou vrijwel onmogelijk worden voor de Fin om in de race tot bij Michael Schumacher te geraken, de Ferrari-coureur die de vorige race (in Imola) had gewonnen en die nu op pole-position stond. Van de inhaalrace die Raikkonen in gedachten had, kwam niets terecht. Vlak na de start knalde hij bovenop de groene Jaguar van Antonio Pizzonia. De Braziliaanse debutant in de Formule I kreeg zijn wagen niet van zijn plaats – de zestiende startpositie – de coureur daarachter (Justin Wilson, Minardi) kon hem nog net ontwijken, maar Raikkonen ramde hem van achteren. Beide coureurs stapten ongedeerd uit, de Mercedes-McLaren en de Jaguar bleven roerloos staan.

Vooraan, vanuit derde positie, had Fernando Alonso (Renault) na het doven van de rode lichten boven de baan bijna beide Ferrari's te grazen genomen, maar na een reeks schermutselingen slaagden Schumacher en zijn adjudant, de Braziliaan Rubens Barrichello, er uiteindelijk in om de jonge Spanjaard achter zich te houden. Alonso werd voortgestuwd door een groot deel van de 96.000 toeschouwers op het Circuito de Catalunya. Velen van hen zwaaiden de lichtblauwe vlag van de provincie waar hij vandaan komt, Asturië, toevallig dezelfde kleur als die van het team waarvan hij deel uitmaakt, Renault.

De storm van enthousiasme voor Alonso is in zijn vaderland niet meer geluwd sinds hij bij de tweede race van het seizoen, de Grote Prijs van Maleisië, als jongste coureur ooit (21 jaar, 7 maanden en 22 dagen) pole-position veroverde. Die prestatie bekroonde hij door in de race als derde over de finish te gaan; z'n eerste podiumplaats. In Brazilië herhaalde hij twee weken later die prestatie.

Gisteren was Alonso al snel de enige Renault-coureur die in de Grote Prijs van Spanje rondreed. Na een aanrijding met David Coulthard (McLaren-Mercedes) moest zijn Italiaanse teamgenoot Jarno Trulli – gestart vanaf de vierde plek – al snel de strijd staken. Tot gisteren waren de Spanjaard en de Italiaan er in elke van de vier voorgaande races (Melbourne, Sepang, São Paulo en Imola) in geslaagd hun bolides aan de finish te brengen. Vooral Alonso had het meer dan uitstekend gedaan.

Dankzij een betere (eerste) pitstop nam de Spanjaard de tweede plaats over van Barrichello en in die volgorde zouden ze ook over de finish gaan: 1. Schumacher, 2. Alonso en 3. Barrichello. Het verschil tussen de nieuwe Ferrari, voorzien van enkele fraaie ronde vormen, en de Renault van Alonso was niet eens zo groot. Bijzonder was het dat Alonso die andere splinternieuwe Ferrari, die van van Barrichello, achter zich wist te houden. Op respectabele afstand zelfs. Na zijn tweede pitstop maakte Alonso korte metten met Ralf Schumacher, die op dat moment in tweede positie lag, achter zijn broer Michael. Alonso voerde de druk op de jongste van de twee Schumachers zo hoog op, dat Ralf tijdens Alonso's inhaalactie even van de baan raakte.

Acht coureurs haalden de finish niet. Jos Verstappen eindigde als twaalfde en laatste, achter zijn teamgenoot bij de renstal van Minardi, de Brit Justin Wilson. Hoewel Raikkonen gisteren niet verder kwam dan enkele tientallen meters, staat hij nog wel bovenaan in de stand om het wereldkampioenschap. Hij bezit na vijf races 32 punten, vier meer dan Michael Schumacher die in Spanje voor het derde opeenvolgende jaar won. Alonso bezet de derde plaats in de WK-stand, met 25 punten.

Op het gebied van de regelgeving blijft de Formule I volop in beweging. Nadat onder meer de wijze van kwalificeren dit seizoen grondig werd gewijzigd – de coureurs moeten zich op zaterdag in een `vliegende ronde' kwalificeren voor de race van zondagmiddag – wordt nu gesproken over de mogelijkheid om de kwalificatie uit oogpunt van kostenbesparing op zondagochtend te houden. De teams bespraken deze mogelijkheid afgelopen week met de overkoepelende autosportorganisatie FIA.