Stockton beëindigt imposante carrière

John Stockton, een van de beste spelers uit de geschiedenis van het Amerikaanse profbasketbal (NBA), heeft gisteren bekendgemaakt dat hij stopt. Eerder deze week werd `Stock' met de ploeg waarvoor hij negentien seizoenen speelde, Utah Jazz, door Sacramento Kings uitgeschakeld in de play-offs.

Gisteren stelde Stockton, die in maart 41 jaar werd, zijn coach Jerry Sloan en teameigenaar Larry Miller op de hoogte van zijn beslissing. ,,Ik denk dat het voorbij is'', zei hij gisteren. ,,Het is tijd om verder te gaan.'' Volgens het persbureau AFP liet coach Sloan zijn tranen de vrije loop toen Stockton hem zijn besluit meedeelde.

Point guard Stockton is in het bezit van twee records: 15.806 assists en 3.265 steals. Niemand die zo goed kon passen als Stockton. Met zijn betrekkelijk tengere gestel nam hij het schijnbaar moeiteloos op tegen reuzen in de NBA als Shaquille O'Neal.

In 1992 maakte hij deel uit van het Dream Team dat olympisch goud won in Barcelona, met onder anderen Michael Jordan, Larry Bird, Magic Johnson en de man met wie hij bij Utah Jazz altijd een onafscheidelijk duo heeft gevormd, Karl – The Mailman – Malone. Met de Amerikaanse ploeg won hij in 1996 in Atlanta opnieuw de olympische titel. Malone (39), die een jaar na Stockton naar de Jazz kwam, zal naar mogelijk ook vertrekken uit Utah. Hij heeft te kennen gegeven dat hij nog graag voor een ploeg wil spelen die de play-offs kan winnen.

Zijn gehele professionele loopbaan speelde de uit Spokane in de staat Washington afkomstige Stockton in Salt Lake City. In 1984 kwam hij naar de Jazz. Zijn meest succesvolle seizoenen beleefde hij daar in 1996-'97 en 1997-'98. Beide keren won de Jazz de titel in de Western Conference, maar in de finale van de play-offs moest de ploeg uit de mormonenstad tot tweemaal toe buigen voor de Chicago Bulls van Jordan, die vorige maand zijn carrière beëindigde. Mooiste moment in Stocktons loopbaan was een driepunter in de slotseconde van de finale van de Western Conference in 1997, tegen Houston Rockets. Met wat Het Schot werd genoemd, schoot hij zijn team voor het eerst naar de finale van de play-offs.

Nummer 12 Stockton, zoon van een café-eigenaar, een overtuigd katholiek en vader van zes kinderen, dwong respect af vanwege zijn eenvoudige en gedisciplineerde levenswijze. Sterallures waren hem vreemd en van overdreven aandacht hield hij niet. Aan weinig dingen had hij daarom zo'n hekel als het zetten van handtekeningen. Een krabbel van John Stockton is dan ook een zeldzaam bezit.