Snelle opmars internet-reizen

Terwijl de reisindustrie in een dip zit, geldt dat niet voor de aanbieders van reizen via internet. ,,Eén website trekt meer klanten dan een groot reisbureau.''

Met een computer met internetaansluiting en een creditcard meteen een vakantie boeken. Kiezen uit talloze aanbiedingen zonder je zorgen te hoeven maken over sluitings- of wachttijden van een reisbureau. Het is een service an de klant waaraan online reisbureaus voldoen. En met succes. Volgens het onderzoeksbureau Forrester groeide de online reismarkt in Europa in 2002 met 81 procent tot een omzet van ruim 7 miljard euro. Het betreft hier bureaus die uitsluitend via internet reizen verkopen. Hun aandeel van 4,1 procent op de reismarkt is nog marginaal. Maar deze bedrijven groeien in tegenstellinmg tot de gevestigde reisbureaus snel. De normale bureaus zijn getroffen door de slechte economie, de oorlog in Irak en de virusziekte SARS. Maar ook los van die zaken groeien de internetreisbureaus. Voor dit jaar voorspelt Forrester een groei van 44 procent.

Vooral boekingen naar Turkije, Griekenland en Tunesië via internet zijjn populair. Daarnaast was een tweedaagse cruise naar het Engelse Newcastle een groot succes. ,,Het lijkt er op alsof heel Nederland op die cruise is geweest'', zegt Carla van de Berg, directeur van de Nederlandse tak van het Britse Lastminute.com, Europa's grootste online reisbureau.

Het beursgenoteerde bedrijf kwam in 2002 voor het eerst uit de rode cijfers en boekte dat jaar een winst van 48,4 miljoen euro. Lastminute.com verkocht ruim een miljoen tickets. Weliswaar is de Nederlandse tak van het bedrijf nog klein, maar nietemin groeide het buraeu in 2002 in Nederland met 562 procent naar een winst van 4,8 miljoen euro. Lastminute.com heeft in Nederland circa 250.000 abonnees die wekelijks per e-mail een nieuwsbrief ontvangen.

Bij Europa's tweede speler, Expedia, kan in Nederland vooralsnog alleen nog hotels worden geboekt. Volgens directeur Ranjan Singh komt dit door de complexe regelgeving in Nederland over de verkoop van vliegtickets. Expedia is in de online reisbranche wereldwijd marktleider. Het Amerikaanse bedrijf, in 1995 opgericht door Microsoft, en nu eigendom van USA Networks, had vorig jaar een omzet van 526 miljoen euro. In Europa was er een verdriedubbeling van de omzet tot 41 miljoen euro.

Ondanks de malaise in de reisindustrie ziet Singh van Expedia toch mogelijkheden. ,,Mensen stoppen misschien wel met vliegen, maar niet met reizen. Met één website trekken we een groter publiek dan een reisbureau met honderd vestingen in winkelstraten.''

Internet reisbureaus bieden de reiziger steeds meer mogelijkheden. Ze verzorgen niet langer alleen de, maar de hele vakantie of weekendtrip. Voor drie dagen Londen kan de klant op de site niet alleen de goedkoopste vlucht en het hotel uitkiezen, maar ook bepalen wat hij in de metropool wil gaan doen. Dat kan variëren van een wedstrijd bijwonen van Arsenal of een theatervoorstelling. Kaartjes zijn te reserveren via de site. Zelfs het huren van een auto is mogelijk: van een limousine tot een terreinwagen. Dat totaalpakket slaat aan bij de klant, meent Singh. ,,De klant herinnert zich namelijk niet zijn stoel in het vliegtuig, maar wel het hotel waarin hij heeft overnacht en de dingen die hij tijdens zijn bezoek aan een stad heeft gedaan.''

Volgens Jaap Favier van onderzoeksbureau Forrester zijn Expedia en Lastminute.com `de blijvertjes' binnen de online reisbranche. Samen met eBookers uit de VS. De onderzoeker voorspelt dat er in de toekomst een concentratie komt in de branche en er slechts drie tot vijf reissites overblijven.

Het succes van deze ondernemingen komt volgens hem door het gegroeide vertrouwen van de consument in het kopen via internet. ,,Je ziet dat mensen, zo'n anderhalf jaar nadat ze een internetaansluiting hebben aangeschaft, durven te kopen. Ze bestellen een boek of cd en merken dat die gewoon thuis aankomt. Dan boeken ze hun eerste reisje, vaak naar bestemmingen dichtbij. En als ze dat één keer gedaan hebben is het hek van de dam.''

De gemiddelde klant van Lastminte.com is volgens Van de Berg tussen de 28 en 55 jaar oud, is rijk heeft veel vrije tijd en kan goed overweg met internet. En in meerderheid (60 procent) vrouw. ,,Vrouwen nemen blijkbaar het vaakst het initiatief om te boeken.'' Wel is de klant nog huiverig om te betalen met een creditcard, tot dusver de enige manier om een reis te boeken. Maar ook daar komt binnenkort verandering in.