Eurostar lijdt grote verliezen

De Britse staat dreigt opnieuw een spoorbedrijf te moeten redden met een miljardeninfuus na het bekend worden van enorme tekorten bij de holding die de Eurostar-treinen door de Kanaaltunnel tussen Londen, Parijs en Brussel exploiteert, London & Continental Railways (LCR).

Passagiersaantallen zijn minder dan de helft van eerdere prognoses, onder meer door concurrentie van de goedkope luchtvaartmaatschappijen en een daling van het verkeer na de terreuraanslagen van 11 september. Betalingen aan Eurotunnel, voor het gebruik van de tunnel, en aan Network Rail, de Britse netwerkbeheerder, komen zo in de problemen.

De Britse rekenkamer, het National Audit Office (NAO), kondigde gisteren daarom een nieuw onderzoek naar het risico van het bedrijf voor de belastingbetaler af. De regering heeft eerder garanties ter waarde van vier miljard pond (6,4 miljard euro) afgegeven voor de bouw door LCR van het hoge snelheidstraject tussen de tunnel en Londen, dat zijn voltooiing nadert. Om een politiek onacceptabel faillissement te voorkomen is mogelijk een nieuwe bijdrage van 1,2 miljard pond nodig. Het NAO publiceerde in 2001 al een vernietigend rapport over het bedrijf en zei toen dat zeker 360 miljoen pond nodig zou zijn om het te redden.

De Britse overheid redde vorige zomer voor 21 miljard pond Railtrack, het geprivatiseerde spoorbedrijf, van de ondergang door een de facto hernationalisatie. Het bedrijf heet sindsdien Network Rail. De overheid betaalt al 1,8 miljard aan de aanleg van de verbinding tussen de Britse tunnelingang en Londen, waaronder een nieuwe verlenging naar de noord-Londense stations King's Cross en St Pancras. LCR-directeur Rob Holden ontkent dat van een onmiddellijke crisis sprake is. Het bedrijf zou bovendien een gunstige sprong kunnen maken als het nieuwe traject dit najaar is voltooid.