De Mol doet mee aan run op Man United

Wat is er aan de hand op Old Trafford? Een aantal vermogende ondernemers heeft aandelen gekocht in de wereldberoemde voetbalclub Manchester United (Man Utd), die in dat stadion speelt. Er wordt gespeculeerd op een mogelijke overname. De club heeft de geruchten gebagatelliseerd, maar lijkt zich voor te bereiden op zware tijden door adviseurs in te huren en gesprekken te voeren met de fans.

Man Utd heeft de nodige ervaring op dit gebied. Vier jaar geleden probeerde de club zichzelf aan BSkyB te verkopen. Die poging werd verhinderd door de mededingingsautoriteiten.

Maar er is geen bewijs voorhanden dat erop duidt dat bovenstaande groep beleggers een bod wil uitbrengen – of dat er zelfs maar sprake is van een groep. Het is een nogal bonte verzameling rijke mannen. Zij omvat twee Ierse miljonairs uit de wereld van de paardenrennen, JP McManus en John Magnier, die naar verluidt maatjes zijn van de manager van Man United, Sir Alex Ferguson. Daarnaast zijn er de Nederlandse mediatycoon John de Mol, die zijn belang uitbreidde van 2,9 naar 3,5 procent, een Amerikaanse onroerendgoedmagnaat, en Dermot Desmond, een financier met een groot belang in de Schotse voetbalclub Celtic.

Een overname van Man Utd op eigen kracht zou voor deze groep wel eens te hoog gegrepen kunnen zijn. Een paar miljoen pond investeren lukt nog wel, maar zo'n 400 miljoen pond is een ander verhaal. En het zou lastig kunnen worden de financiering rond te krijgen voor een bod met geleend geld. De winstgevendheid van Man Utd is afhankelijk van wat er op het veld gebeurt. Over de mediarechten, die vorig jaar voor 36 procent van de omzet zorgden, moet in 2004 opnieuw worden onderhandeld. Meestal zijn wisselvallige winsten geen goed voorteken voor overnames waaraan veel geleend geld te pas komt.

Dus waarom kopen die ondernemers die aandelen? Man Utd is niet bepaald goedkoop. Sommige analisten denken dat de koers dichtbij de reële waarde ligt. Er zijn een paar koddige scenario's in omloop, zoals die waarin de club zich omvormt tot een niet op winst gerichte beleggingsmaatschappij, opdat de spelers nog meer kunnen gaan verdienen! Maar dat lijkt niet erg plausibel.

Het zou kunnen dat de beleggers geloven dat Man Utd binnenkort door een ander wordt overgenomen en dat zij hopen op een premie. Dat lijkt misschien speculatief, maar sommigen van hen – met name de twee Ieren – zijn gokkers. Dat verklaart wellicht waarom de club zo sensitief reageert op hun aandelenaankoop.

Maar het kan ook zijn dat zij gewoon graag aandelen willen bezitten in een beroemde voetbalclub. Grote aandeelhouders mogen tenslotte de droom meebeleven en babbelen met de sterren en hun bekoorlijke vrouwen. Geen Britse club heeft een uitgebreider pakket grote namen dan Man Utd.

Maar nemen deze heren dan geen onverantwoord risico? Voetbalclubs zijn de afgelopen tien jaar geen al te beste belegging gebleken. Toch is Man Utd met zijn successen en sterke merknaam een veiliger gok dan de meeste andere clubs. De heren hoeven dus waarschijnlijk niet al te veel te betalen voor hun pleziertjes.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.