Droomdebuut van een volksjongen

Ajacied Wesley Sneijder (18) maakte gisteren in Eindhoven tegen Portugal zijn debuut in het Nederlands elftal. ,,Af en toe knijp ik me nog wel eens in mijn arm.''

Als Wesley Sneijder zaterdag de Arena binnenkomt voor de wedstrijd tegen RKC, zal zijn foto tussen een lange rij Ajacieden hangen die ooit in het Nederlands elftal speelden. Zelden is de tijd tussen een debuut in de hoofdmacht van Ajax en een eerste optreden in Oranje zo kort geweest als bij de 18-jarige middenvelder. Op 2 februari zette hij in de uitwedstrijd tegen Willem II zijn eerste pasjes in de eredivisie. Sinds gisteren mag de geboren en getogen Utrechter zich ook international noemen.

,,Dit is iets waar ik al van droomde toen ik als zevenjarig jongetje in de E2 van Ajax speelde'', zei Sneijder gisteren in de catacomben van het Philips-stadion in Eindhoven. ,,Af en toe knijp ik me nog wel eens in mijn arm. Maar het is echt waar. Niet te omschrijven.''

Bondscoach Dick Advocaat verklaarde in de aanloop naar de ontmoeting met Portugal de keuze van Sneijder door te stellen dat de Utrechtse volksjongen ,,over uitzonderlijke kwaliteiten'' beschikt. ,,Ik heb als bondscoach ook ooit 18-jarigen als Clarence Seedorf en Patrick Kluivert laten debuteren. Die zijn volgens mij ook niet zo slecht terecht gekomen'', liet Advocaat met een gevoel voor understatement weten.

In de rust kreeg Sneijder gisteren van Advocaat te horen dat hij zich klaar moest maken voor de tweede helft tegen Portugal. Voor de wedstrijd had hij slechts gehoopt op enkele speelminuten. ,,Het mooiste moment van de avond vond ik toen de scheidsrechter voor de tweede helft floot'', stelde Sneijder na afloop. ,,Ik voelde toen de spanning door mijn lichaam stromen. Maar die was direct weer weg, toen de wedstrijd eenmaal bezig was. Dat moest ook wel, want ik kreeg direct wat ballen te verwerken.''

De geheel tweebenige Sneijder speelde aan de rechterkant van het middenveld in de buurt van zijn jonge ploeggenoten van Ajax: Rafael van der Vaart en Andy van der Meyde. De slechts 1.70 meter lange Sneijder speelde net zo onbevangen als hij een week terug had gedaan in de kwartfinale van de Champions League tegen AC Milan. Af en toe ging het nog wat te snel voor de voetballer die vorig jaar bij Ajax nog de titel `beste jeugdspeler' verdiende.

Maar de speler met rugnummer 18 van het Nederlands elftal kon terugkijken op een geslaagd optreden. Van de voetbalbond kreeg hij net als Arjen Robben – de andere speler die gisteren zijn interlanddebuut maakte – het zogenoemde haasje uitgereikt.

De traditionele speld en zijn Oranje-shirt zijn voor Sneijder de tastbare herinneringen aan een voetbalsprookje dat vorige week vrijdag in De Efteling begon. In het pretpark hoorde de verraste Sneijder van een journalist dat hij in de selectie van het Nederlands elftal was opgenomen.

,,Op dat moment was ik eigenlijk nog bezig om de wedstrijd tegen AC Milan te verwerken'', zei hij gisteren. ,,Opeens loop je dan als 18-jarige met de beste voetballers van Nederland mee. Ik laat het allemaal maar op me afkomen en probeer er zoveel mogelijk van te genieten. Ik doe hier in elk geval wel heel veel ervaring door op'', wist Sneijder.

Sneijder, die pas een maand geleden zijn debuut maakte in Jong Oranje, doorliep in zijn jeugd alle elftallen die het Nederlandse voetbal vertegenwoordigen. Met zijn achttien jaar en tien maanden behoort hij samen met voetballers als de oud-Ajacieden Gerald Vanenburg, Patrick Kluivert en Clarence Seedorf tot de jongste debutanten in het Nederlands elftal.

Aan een mogelijk optreden op het Europees kampioenschap volgend jaar in Portugal denkt Sneijder nog niet. ,,Het is prachtig om tussen al die internationals te lopen, maar mijn doel is eerst om een basisplaats bij Ajax te veroveren. Dat is ook altijd een grote wens van me geweest.''