Apple: voor muziek uit

Vivendi had altijd een monopolie op rare ideeën over convergentie (het samenvoegen van distributiekanalen en inhoud) in de entertainmentsector.

Maar dat is niet langer zo. De belangstelling van de oprichter van Apple, Steve Jobs, voor Vivendi's Universal Music, de grootste muziekuitgever ter wereld, vertoont dezelfde trekjes als de zakelijke logica van de vroegere Vivendi-topman Jean-Marie Messier. Apple's iPod MP3-speler is de Walkman van de digitale 'jat, mix en brand'-generatie die de muzieksector van zijn bestaansrecht berooft - of althans zijn winstmarges ruïneert.

Misschien gelooft Jobs dat Apple een technologische oplossing heeft gevonden die het concern in staat stelt iPod-gebruikers iedere keer dat ze een liedje downloaden te laten betalen. Daarmee zou het grootste probleem van de muzieksector uit de weg geruimd zijn. En als dat de innovatie is die de toekomst van Apple en de iPod bepaalt, ziet Jobs wellicht een manier om zijn winsten te maximaliseren door ook als leverancier van de inhoud op te treden. Messier liet een soortgelijk geluid horen toen hij voorspelde dat alle Europeanen uiteindelijk op hun mobiele telefoon naar Amerikaanse films zouden kijken. En kijk eens wat er van hem is geworden.

Jobs is een van die topmannen die 'visionair' worden genoemd. Dat soort lui kan gevaarlijk zijn als ze een hoop geld te besteden hebben. Apple heeft volgens zakenbank CSFB 4,1 miljard euro netto in kas, genoeg om een overname ter grootte van Universal Music te overwegen. Als we voor de ebitda (winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen) van 1 miljard euro van Universal Music de vermenigvuldigingsfactor van EMI van 5,5 maal hanteren, zou Apple zeker 6 miljard euro moeten betalen, inclusief een overnamepremie.

Maar dat de overname mogelijk is, betekent nog niet dat Jobs het ook moet doen. De slechte verkoopcijfers van Apple's iMacs, iBooks en PowerMacs - en de indrukwekkende groei van de verkoopcijfers van de iPod (een stijging van 54 procent in het afgelopen kwartaal) - kunnen Jobs in de verleiding brengen zo'n stap te overwegen. Maar als hij echt een revolutionaire oplossing heeft gevonden voor het probleem van het jatten van muziek en het branden van CD'tjes, zouden de muziekuitgeverijen in de rij moeten staan om overeenkomsten met hem te sluiten. Dat zou bijna net zo veel voordeel opleveren als een overname en Jobs in staat stellen Apple's cash aan de eigenaren terug te geven: zijn aandeelhouders.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.