Ahold was vroeg gewaarschuwd

Ahold is al binnen een jaar na de overname van US Foodservice, in april 2000, gewaarschuwd voor de boekhouding bij deze Amerikaanse voedingsgroothandel. Maar intern onderzoek leverde toen – in 2001 – geen onregelmatigheden op. Dat heeft een woordvoerster van Ahold vandaag bevestigd.

Tot nu toe had Ahold over deze waarschuwing niets naar buiten gebracht, evenmin dat er toen intern onderzoek naar mogelijke onregelmatigheden was verricht. De raad van bestuur van Ahold werd destijds over de uitslag van dit interne onderzoek ingelicht, zei de woordvoerster. De waarschuwing kwam van financieel directeur Ernie Smith van Ahold USA, de supermarktpoot van Ahold in de Verenigde Staten, die gescheiden opereert van US Foodservice. Smith, die op 1 januari 2001 als financieel directeur bij Ahold USA aantrad en alweer na drie maanden en vier dagen vertrok, uitte in die periode zijn zorgen, zo bevestigt de woordvoerster. Smith wilde gisteren desgevraagd niets zeggen over zijn waarschuwing van toen.

Volgens de woordvoerster betekent die waarschuwing van Smith niet dat die op dezelfde boekhoudkwestie betrekking heeft als die, welke kort voor 24 februari aan het licht kwam – de dag waarop Ahold meldde dat de operationele winst bij US Foodservice over 2001 en de eerste maanden van 2002 wegens ,,significante boekhoudkundige onregelmatigheden'' ten minste 500 miljoen dollar te hoog was geboekt, het merendeel in 2002. Ahold maakte toen bekend dat de cijfers moesten worden herzien. De topman en de financiële topman traden af, waarna de koers instortte.

Gisteren zei Bill Grize, sinds augustus 2000 de topman van Ahold USA en sinds augustus 2001 tevens lid van de raad van bestuur van Ahold, dat ,,een groot team van accountants zeer aggressieve pogingen had gedaan om de boekhouding [bij US Foodservice] na te pluizen en [vervolgens] hun groene licht hadden gegeven'' Dat gebeurde nadat Ernie Smith in 2001 met zijn waarschuwing was gekomen. Volgens de woordvoerster van Ahold doelt Grize, die zijn uitspraken gisteren deed tegenover de Financial Times, daarbij op het interne onderzoek dat geen onregelmatigheden had opgeleverd, en dat volgens haar geen onderzoek betrof, dat door de accountant van Ahold, Deloitte Touche Tohmatsu, werd uitgevoerd.