Virus blijkt de bron van longziekte

De mysterieuze longziekte SARS wordt veroorzaakt door een virus uit de familie van de paramyxovirussen. Dat hebben onderzoekers in Hongkong en Duitsland gemeld. Ze zagen de virusdeeltjes met een elektronenmicroscoop in speeksel van patiënten die in Frankfurt en Hongkong worden verpleegd. In Hongkong wijzen ook de eerste moleculaire analyses op een paramyxovirus.

Volgens viroloog prof.dr. John Tam van Chinese universiteit in Hongkong betekent het dat de patiënten daar goed worden behandeld. Tegen paramyxovirussen bestaan geen medicijnen. Antibiotica werken alleen tegen bacteriën. Patiënten moeten met hun eigen afweersysteem de infectie bestrijden en kunnen alleen door beademing en voeding worden ondersteund.

Chinese autoriteiten in de aan Hongkong grenzende provincie Guangdong, waar de ziekte in februari waarschijnlijk is uitgebroken, hadden eerder een chlamydia-bacterie als ziekteverwekker aangewezen, maar inmiddels nam niemand hen meer serieus.

Paramyxovirussen vormen een grote familie van enkelstrengs-RNA-virussen die ziekte kunnen veroorzaken onder mensen en dieren. Mazelen, de bof, en de ook in Nederland beruchte babyziekte RSV (respiratoir syncytieel virus) worden door paramyxovirussen veroorzaakt.

,,Een paramyxovirus ligt voor de hand, maar ik houd nog alle slagen om de arm,'' zegt viroloog prof.dr. Ab Osterhaus van de Erasmusuniversiteit in Rotterda. ,,Eerst moet het virus moleculair worden gekarakteriseerd. En we moeten weten of alle patiënten met dit virus zijn geïnfecteerd. Dat duurt nog dagen tot weken. Eerste prioriteit is de ontwikkeling van een diagnostische test, zodat we niet alle patiënten met de eerste verschijnselen van longontsteking die in Azië zijn geweest geïsoleerd hoeven te verplegen.''

De besmetting met de longziekte SARS verloopt vooral via speekselcontact en door uitgehoeste vochtdruppeltjes. Vooral artsen en verpleegkundigen zijn ziek. In Hanoi overleed gisteren een 65-jarige Franse arts aan SARS. Vliegtuigpassagiers die samen met een patiënt hebben gereisd lopen waarschijnlijk nauwelijks besmettingsgevaar.

In Hongkong werken buschauffeurs uit angst dat de ziekte zich in de straten van de dichtbevolkte stad verder zal verspreiden met mondkapjes op. Ouders van kinderen met koorts is geadviseerd hun kroost niet naar school te sturen.

De KLM heeft gisteren driehonderd van de 380 passagiers die zaterdag samen met een Britse patiënt van Hongkong naar Schiphol vlogen weten te bereiken. De luchtvaartmaatschappij probeert de overige tachtig passagiers vandaag telefonisch te benaderen.