Topman Ahold VS in oog van storm

Topman Jim Miller van US Foodservice zit nog altijd in de raad van bstuur van Ahold. Verbazing alom. `Het is beter dat hij blijft zitten, dan weet justitie hem tenminste te vinden.'

Weet hij van niets of weet hij te veel? Dat is de vraag die bij het aanblijven van topman Jim Miller van US Foodservice voortdurend opkomt. De baas van de divisie, die tevens lid is van de raad van bestuur van het moederbedrijf Ahold, zit nog altijd op zijn plaats, hoewel US Foodservice als een van de belangrijkste oorzaken wordt gezien van het lopende Ahold-drama.

Die vraag over Millers aanblijven wordt nog pregnanter gezien de vele geruchten die rond de Amerikaanse Ahold-dochter de ronde doen. Volgens ingewijden zou het bedrijf al jarenlang met de cijfers knoeien. Zelfs als Miller, zoals hijzelf volhoudt, geen weet had van de financiële onregelmatigheden, dan nog is het in het Amerikaanse zakenleven eerder regel dan uitzondering dat er koppen rollen. Een bezoedelde naam is reden genoeg.

,,Ik ben met stomheid geslagen'', zegt George Holm, die als manager bij alle grote Amerikaanse voedseldistributeurs heeft gewerkt, waaronder US Foodservice en Sysco, en nu privé-belegger is in Denver. Frank Bevevino, die US Foodservice eind jaren tachtig oprichtte, veel met Miller te maken heeft gehad en nu in Florida van zijn pensioen geniet, is eveneens verbijsterd. ,,Als er iemand is die in het middelpunt staat van deze grootscheepse fraude, dan is het Miller wel.''

Dat Miller vorige week een brief schreef aan de grootste klanten van US Foodservice waarin hij zegt dat het opstappen van Cees van der Hoeven en Michiel Meurs op 24 februari ,,niets met ons bedrijf te maken heeft'', is in Zaandam opgevat als een affront. De actie roept bij Amerikaanse waarnemers vooral vragen op. Maar de topman van het groothandelsbedrijf weigert nog altijd de pers te woord te staan, net als sommige van zijn voormalige companen, zoals financiële man Lewis Hay.

De geruchtenmachine draait intussen op volle toeren. Op de website foodservicerumors.com zijn de afgelopen dagen honderden beweringen gedaan en theorieën gelanceerd. Zonder veel bewijs overigens, en altijd zonder naam van de afzender. US Foodservice zou er al jarenlang een dubbele boekhouding op nahouden, met honderden miljoenen dollars voor fictieve winsten, het concern zou er diverse lege BV's op nahouden alsmede dekmantelbedrijven, uitsluitend om extra inkomsten te stallen, enzovoorts.

Ook Miller krijgt er van langs. Hij wordt afgeschilderd als een schurk. ,,Miller omringt zichzelf met individuen die zijn waarden delen, maar die weinig integer zijn. Hij moedigt ze aan, zolang hij en de onderneming ervan profiteren. Als ze gepakt worden, laat hij ze vallen'', zo valt te lezen in een van de vele anonieme e-mails op het elektronische prikbord. Herhaaldelijk wordt er opgeroepen tot een brievenactie om zijn vertrek te bespoedigen.

,,Zeker de helft van de inzendingen komt van US Foodservice-medewerkers'', zegt Stephen Holscher, een voormalige Foodservice-manager die de website runt vanuit Loomis, Californië, waar hij aan een school doceert. ,,Ze durven hun naam niet prijs te geven uit angst voor represailles.'' Holscher heeft daar zelf geen moeite mee. Over het aanblijven van Miller, zegt hij: ,,Volgens mij weet Miller iets wat ze bij Ahold liever niet naar buiten willen brengen.'' Maar wat?

Eén ding is zeker: de 54-jarige Miller heeft, op weg naar de top van de Amerikaanse foodservice business, die zo'n 200 miljard dollar groot is, een hoop vijanden gemaakt. Niet alleen bij de vele bedrijven die de afgelopen tien jaar door US Foodservice werden opgeslokt, maar ook en vooral bij de directeuren en andere hoge functionarissen die op weinig subtiele manier de laan uit werden gestuurd nadat Miller en de zijnen de leiding hadden overgenomen.

David McAnally, de financiële man van groothandel Rykoff Sexton in de jaren negentig, zegt dat hij bij de overname door JP Foodservice (de voorloper van US Foodservice) in 1997, al protesteerde tegen de wijze waarop Miller zaken deed, en om die reden uit de board of directors stapte. ,,Het probleem was toen ook al het voorbarig en valselijk toekennen van inkomsten, van ten minste honderd miljoen dollar'', zegt McAnally, die momenteel een bedrijf voor windenergie runt. Zijn protest maakte geen indruk. ,,Alles was al in kannen en kruiken. Miller had iedereen zo ver gekregen om de deal te accepteren.'' De overname was opmerkelijk omdat Rykoff-Sexton, een gerenommeerd en oud bedrijf in de sector, bijna drie keer zoveel omzet maakte, namelijk 4,5 miljard dollar, als JP Foodservice.

Volgens de 62-jarige Frank Bevevino, zelf een accountant, die de naam US Foodservice bedacht toen hij in de jaren tachtig Unifax en Swan bijeenvoegde, is het slechts een kwestie van tijd voordat er een strafklacht komt tegen Miller. ,,Die man heeft jarenlang moedwillig de boeken gemanipuleerd'', zegt hij. ,,Het is beter dat hij blijft zitten, dan weet justitie hem tenminste te vinden.''

    • Viktor Frölke