Stop de persen

Een advocatendroom is een ondernemersnachtmerrie.

Op twee continenten onderzoeken beursautoriteiten en justitie de handel en wandel van Ahold, dat door de onthulling van een Amerikaans boekhoudschandaal in een crisis is gestort.

Een van de elementen in het onderzoek van beursbedrijf Euronext: had Ahold het beleggende publiek eerder moeten informeren over het boekhoudschandaal, de problemen in Zuid-Amerika, de winstwaarschuwing en het terugdraaien van de resultaten over 2001 en de eerste negen maanden van 2002?

Op diverse krantenredacties en bij Ahold zelf ligt een anonieme brief die een rokend pistool kan blijken te zijn. In de vorige week vrijdag bezorgde brief staan informatie en aantijgingen die toen hypothetisch leken, maar maandagochtend in menig opzicht door Ahold zelf werden bewaarheid. Had Ahold na ontvangst van de brief terstond de beurs moeten bellen om de aandelenhandel stil te leggen, al was het maar uit voorzorg? Hoeveel meer mensen hadden de brief? Zouden zij met de informatie op de beurs handelen?

Koersgevoelig nieuws is een mijnenveld. Wat voorbeelden. Het conglomeraat KNP BT kreeg in 1994 een concept-artikel onder ogen waarin stond dat de kantoorartikelendivisie snel een Amerikaanse beursnotering zou krijgen. Het bedrijf liet de beurshandel stil leggen en kwam met een persbericht.

In 1998 werd KPN door de telefonie-toezichthouder Opta vertrouwelijk geïnformeerd over een verplichte tariefsverlaging. KPN bruskeerde de Opta en maakte het nieuws zelf bekend.

Het kan ook anders. Akzo Nobel kwam twee jaar geleden bij de publicatie van winstcijfers met een extra kostenpost: 150 miljoen extra voor schadeclaims en aanverwante lasten als gevolg van illegale prijsafspraken die door kartelautoriteiten ontdekt waren. Akzo Nobel kende de zaak zelf al langer, beleggers niet.

Een vergelijking met Ahold dringt zich op. Ergens in de vorige week deed het concern aangifte bij de Amerikaanse justitie van het vermoeden van boekhoudfraude. Maar de buitenwereld werd niet geïnformeerd.

Een verhaal apart is de reactie die Ahold tegen de media gaf naar aanleiding van de anonieme brief. Het Duitse energiebedrijf Eon kwam in 200O met de schrik vrij toen de Amerikaanse beurscommissie haar wel van misleiding betichtte, maar geen straf oplegde. Eon had zijn eigen fusiebesprekingen ontkend, terwijl die serieus gaande waren. Dat mag kennelijk in Duitsland. De SEC gaf als oekaze: geen commentaar geven mag, liegen niet.

Ahold zei vrijdag over het dreigend vertrek van voorzitter Van der Hoeven: geen commentaar.

    • Menno Tamminga