Mast Team New Zealand breekt, Zwitserse zege nabij

Het Zwitserse zeilteam is zo goed als zeker winnaar van de America's Cup, de prestigieuze zeilrace in Nieuw Zeeland. In de vierde race tussen de twee boten in de best-of-nine serie brak vanochtend de mast van titelverdediger Team New Zealand, dat de America's Cup acht jaar in bezit heeft. De Zwitsers hebben nog één overwinning nodig om de titel over te nemen.

Het ongeluk gebeurde bijna een uur na de start, bij verslechterende weersomstandigheden, waarbij beide boten water maakten. De wind nam toe tot 26 knopen en door regen was het zicht slecht. In de afgelopen anderhalve week was de start van de vijfde race al zes keer uitgesteld als gevolg van slecht weer.

Twee grote golven veroorzaakten het afbreken van de mast van Team New Zealand. Dat ging met zoveel geweld gepaard, dat drie van de zestien bemanningsleden overboord sloegen. Door hun collega's werden ze weer snel uit het water gevist. Vervolgens richtten de bemanningsleden zich op het stabiliseren van de boot. Sommigen hoosden water, anderen gingen met cirkelzagen enkele geknapte kabels te lijf. Ook het grootzeil raakte zwaar beschadigd.

Honderden Nieuw-Zeelandse fans die langs de kust zware wind en regen trotseerden om het duel op grote televisieschermen te volgen, waren op slag stil toen de mast brak.

De masten van de high-techboten die meedoen aan de America's Cup zijn ongeveer 33 meter lang, kosten ten minste 100.000 dollar en zijn gemaakt van koolstofvezel, hetzelfde materiaal waaruit ook het grootste deel van Formule I-wagens bestaat.

Op het moment dat het noodlot de Nieuw-Zeelandse boot trof, gingen de Zwitsers met drie bootlengten aan de leiding. Alinghi, het jacht van de Zwitserse miljardair Ernesto Bertarelli, kwam als gevolg van het drama dat de Nieuw-Zeelanders trof als enige over de finish in de Golf van Hauraki, niet ver van Auckland. Terwijl de bemanning van de Alinghi de overwinning vierde met high fives, werd de boot van Nieuw Zeeland naar de haven gesleept.

,,We bekijken het per race en hebben nog altijd niet aan de eindzege gedacht'', zei Brad Butterworth, het tactische brein aan boord van de Alinghi, na de vierde gewonnen wedstrijd. ,,Het brengt ongeluk als je dat wel doet.'' In 2000 verruilde Butterworth Team New Zealand voor Alinghi. Aan boord van de Zwitserse boot zijn ook twee Nederlanders, Pieter van Nieuwenhuyzen en Peter van Niekerk. Ook het ontwerp is van Nederlandse makelij.

Team New Zealand kan de titel alleen nog prolongeren als het de resterende vijf races wint. Het eerstvolgende treffen staat op het programma voor morgen.

De bemanning van de Nieuw-Zeelandse boot blijft hoop houden. Morgen staat de vijfde race op het programma. ,,Incasseren en verder gaan'', zei schipper Dean Barker van Team New Zealand. Tot in de nacht zou doorgewerkt worden om de boot klaar te maken voor de, mogelijk beslissende, wedstrijd van morgen. De mast van de reserveboot wordt overgezet op de wedstrijdboot.

Ook in de eerste wedstrijd, op 15 februari, haalde Team New Zealand de finish niet. Als gevolg van slecht weer maakte de boot toen, net als vandaag, veel water. ,,Misschien moeten ze er maar een periscoop op zetten'', zei een toeschouwer uit Australië vanochtend.